Principal arquitecturaAgatha Christie: las grandes casas de campo que inspiraron las historias del escritor de crímenes más grande de Gran Bretaña

Agatha Christie: las grandes casas de campo que inspiraron las historias del escritor de crímenes más grande de Gran Bretaña

Gossington Hall, escenario de 'El cuerpo en la biblioteca' de Agatha Christie. © Matthew Rice / Country Life Crédito: Matthew Rice / Country Life

Agatha Christie estableció muchos de sus misterios de asesinato en casas de campo. Con la ayuda de dibujos especialmente encargados por Matthew Rice, Jeremy Musson observa la arquitectura de los edificios que conocía y los que imaginaba.

La casa de campo es el escenario natural de la gran novela policial inglesa de mediados del siglo XX. Proporciona una ubicación espaciosa y aislada y un elenco bien definido de dramatis personae con un amplio tiempo de ocio para intrigar o pasar el rato mientras se realiza la investigación. También está el delicioso contrapunto social de la vida arriba y abajo de las escaleras. Todo esto es la esencia de la buena ficción escapista pasada de moda y, para muchos hoy, del drama imperdible en pantalla.

El entorno de la casa de campo fue especialmente disfrutado por la reina del crimen, Agatha Christie. Este interés se discute tanto en Agatha Christie At Home (2009) de Hilary Macaskill como en Agatha Christie: A Mysterious Life (2018) de Laura Thompson, estudios sobre los que se basa este artículo. Comenzando con su primera novela, The Mysterious Affair at Styles (1920), las casas de campo y la grandeza de su vida a principios del siglo XX, aparecen en su escritura (aunque de ninguna manera en cada historia). Dentro y fuera de estas casas, Poirot y Hastings y, en otros lugares, la señorita Marple, pusieron a trabajar sus mentes detectivescas.

Poirot se prepara para revelar al asesino: el desenlace clásico en 'The Mysterious Affair at Styles' de Agatha Christie. © Matthew Rice / Country Life

Nacida como Agatha Miller en 1890, la propia Christie provenía de un stock confortable. Sus padres no vivían en casas de campo, pero ciertamente formaban parte del mundo gentrificado y profesional que encontramos en sus novelas. Se mudaron en círculos del condado; disfrutó de los teatros de aficionados en Cockington Court, y también conoció a su primer esposo, un oficial apuesto en el Royal Flying Corps, en un baile en el castillo de Ugbrooke, impartido por Lord y Lady Clifford de Chudleigh.

Creció en Ashfield, una villa Regency muy querida y divagante a las afueras de Torquay (Christie la vendió solo en la década de 1930 y trató desesperadamente de comprarla, sin éxito, después de la Segunda Guerra Mundial, cuando descubrió que iba a ser demolido).

Como fue el caso con muchos de su generación, Christie realmente prefería las casas de la reina Ana y la georgiana y ocasionalmente ridiculiza a sus sucesores del siglo XIX. Una casa llamada Stonygates, utilizada por un filántropo para criar a jóvenes con problemas en They Do It With Mirrors (1952), es desestimada hábilmente como el "Mejor período de lavatorio victoriano".

Sus memorias, que comenzó a escribir en 1950 en una casa de adobe en Nimrud, en Iraq, son especialmente ricas en recrear la sensación del mundo protegido de la casa inglesa dirigida por los sirvientes. Ella era muy consciente de la compañía y la tranquilidad que el personal doméstico daba a los niños que crecían en esas casas; su propia enfermera de buen corazón domina las páginas de su autobiografía .

La casa de Agatha Christie, Greenway, cerca de Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Particularmente revelador es la fascinación infantil de Christie por las casas de muñecas, de las cuales poseía dos, la segunda era un espacio de armario adaptado, con paredes empapeladas y habitaciones en cada estante. Qué intrigante imaginar a la infantil Agatha mirando dentro de estos espacios mientras mueve figuras en su pequeño teatro doméstico.

Las casas más grandes marcan la pauta para sus novelas. En The Mysterious Affair at Styles, Styles Court en Essex se describe como un "antiguo lugar glorioso". Parece probable que tuviera en mente una fecha del siglo XVII, aunque la forma de la escalera tiene un carácter posterior. El escenario de Waverly Court, Surrey, en The Kidnapping of Johnny Waverly (1923), es una antigua casa familiar que ha sido 'restaurada con gusto y cuidado' (el tipo que habría llamado la atención del editor de Country Life, sin duda) .

Sin embargo, las últimas novelas de Christie a menudo reflejan el cambio social de la casa de campo en un mundo de incertidumbre y decadencia de la posguerra. Para las décadas de 1940 y 1950, algunas de las casas que se muestran están en mal estado y caídas; Rutherford Hall, en 4.50 de Paddington (1957), aparece como un montón del siglo XIX (aparentemente inspirado en el Castillo de Windsor) con dependencias semi abandonadas y una escasez de sirvientes.

Rutherford Hall de '4.50 de Paddington'. © Matthew Rice / Country Life

Las instrucciones escénicas para la obra de Christie, The Mousetrap, presentada por primera vez en 1952, describieron el entorno, el gran salón de Monkswell Manor, como una casa "vivida por generaciones de la misma familia con recursos cada vez más reducidos", con una sala de estar y salón. amueblado con muebles antiguos de roble y sillones. Los jóvenes propietarios, que se enfrentan a la austeridad de la posguerra, han abierto su hogar familiar como casa de huéspedes, la señal para una repentina tormenta de nieve y la consiguiente fiesta en casa no convencional y plagada de asesinatos.

Las descripciones de la casa de campo de Christie tienen más en común con la economía de estilo de Jane Austen que con la prolijidad de Trollope, que con frecuencia abarca solo una o dos líneas de texto. De hecho, PD James observó una vez que Christie tenía "la capacidad de conjurar un mundo sin describirlo realmente". De hecho, en The Hollow, 1946, hay muchas referencias a 'la casa blanca y elegante' frente a un 'anfiteatro de colinas boscosas', una casa familiar que domina la vida y la imaginación de varios personajes, pero que nunca se visita en el novela.

La impresión que dan las grandes casas es a menudo nuestro camino hacia un sentido de su presencia. La admiración de Poirot por la elegante belleza de Nasse House, en Dead Man's Folly (1956), es palpable, aunque la casa no se describe con ningún detalle. Eso no se puede atribuir a la falta de conocimiento por parte de Christie, ya que la Nasse House ficticia, y la casa de botes asociada (donde se encuentra un cuerpo), está claramente modelada en Greenway, la hermosa casa de 1790 que Christie compró en 1938, con alas bajas agregadas en 1815 y maravillosas vistas sobre el río Dart. Alguna vez había sido el centro de una pequeña propiedad de tierra, y todavía tenía una parte considerable de tierra, pero fue adquirida como una casa de vacaciones, rodeada de exuberantes jardines verdes asociados con el sur de Devon.

La casa de botes en la casa de Agatha Christie, Greenway, cerca de Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Dada conjuntamente por su hija Rosalind Hicks, su esposo, Anthony, y el hijo de Rosalind, Matthew Prichard, al National Trust, esta casa de estuco permanece amueblada de manera sugerente como lo fue durante la ocupación de Christie, su jardín y entorno cuidadosamente protegidos y preservados.

La residencia principal de Christie, desde 1934, era la Casa Winterbrook de principios del siglo XVIII en Wallingford, cerca de Oxford; su esposo arqueólogo, Sir Max Mallowan, fue nombrado más tarde miembro de All Souls. El académico de Oxford, AL Rowse, admiró especialmente el "acogedor, cálido y hospitalario interior de clase media", de Winterbrook, los muebles, porcelana, plata y "sillas ondulantes demasiado grandes".

La casa Winterbrook de Agatha Christie, donde vivía con su segundo esposo, Sir Max Mallowan. © Matthew Rice / Country Life

Las memorias de Christie muestran que estaba interesada en el potencial de las casas y dispuesta a hacer el esfuerzo de mejorarlas y restaurarlas. Su autobiografía revela cómo empleó a un joven arquitecto australiano, Guilford Bell (hijo de un amigo), en Greenway, y fue él quien la persuadió para que eliminara las adiciones posteriores, incluida una sala de billar, una oficina de bienes y un estudio, para hacer la casa más ligera y fácil de manejar.

Los arquitectos ocasionalmente aparecen en las novelas de Christie, incluida una figura joven, obstinada y hermosa en la ficticia Nasse House of Dead Man's Folly . En Endless Night (1967), la enferma superestrella continental Rudolf Santonix diseña una elegante villa modernista en el sitio de una casa de campo victoriana en ruinas llamada The Towers, pero su belleza no ofrece protección contra la maldad.

Los arquitectos también aparecen en Murder is Easy (1939) en el que el magnate de los periódicos hecho a sí mismo Lord Whitfield (con ecos de Lord Beaverbrook) se jacta de despedir a un arquitecto y encontrar a otro a quien pueda doblar a su voluntad para producir una casa extraordinaria. El rediseño arquitectónico ofrece una pista sobre el carácter del par vanagloriante, ya que Lord Whitfield proclama "Siempre me gustó un castillo", pero los lectores son informados de que, en esencia, Ashe Manor sigue siendo una casa de la Reina Ana., aunque uno encerrado en 'magnificencia florida'.

La capacidad de Christie para conjurar un mundo, a pesar de resistirse a la descripción directa, significa que las identidades de sus casas se transmiten de manera más oblicua: su grandeza se indica a través de las listas de salones, comedores, salas de fumadores, bibliotecas y la presencia casi constante del personal doméstico., especialmente en las novelas anteriores, desde mayordomos taciturnos hasta criadas fieles. Esta inferencia de detalles subraya la presentación de casas de campo tanto en novelas como en cuentos cortos, dejando al lector llenar los vacíos y luego imaginar que todo fue obra del autor.

En The Body in the Library (1942), la historia comienza evocando los ruidos discretos de las rutinas matinales de los sirvientes de Gossington Hall, St Mary Mead. La señora de la casa yace soñando en su cama, casi consciente, incluso dormida, de que está esperando que su criada le traiga una taza de té temprano en la mañana. Es este tipo de titbit, transmitido en el lenguaje sencillo y sencillo de Christie, lo que le da un tono tan realista a sus historias y entornos. La biblioteca tradicional de Gossington Hall es `` tenue, apacible y casual '', lo que hace que la aparición repentina de un cadáver con un vestido de colores vivos sea una adición especialmente incongruente.

Styles Court en Essex, escenario de Agatha Christie para 'The Mysterious Affair at Styles'. © Matthew Rice / Country Life

Significativamente para Christie, en 1902, su hermana mayor, Madge, se casó con James Watts, el heredero de Abney Hall, cerca de Cheadle, una enorme pila victoriana de dos pisos de ladrillo rojo, construida en 1847 y remodelada en la década de 1850 para la familia Watts por los arquitectos Travis. y Magnall, y se extendió aún más en la década de 1890. Se cree que fue la inspiración para una casa llamada Chimeneas, la sede del marqués de Caterham en El secreto de las chimeneas (1925); la misma casa reaparece en una secuela, The Seven Dials Mystery (1929).

Christie a menudo se quedaba en Abney Hall, recordándolo con cariño en sus memorias con sus largos pasillos, escaleras y alcobas, cortinas de brocado y tapices. Sirvió como modelo para Enderby Hall en After the Funeral (1953), que Christie dedicó a su sobrino, también James Watts. Aquí, los sirvientes una vez más ayudan a definir nuestra visión de la casa, con un cocinero acosado que se refiere a la sala como un "mausoleo viejo y apropiado" y se queja de la gran cocina, la cocina y la despensa. Pero la Enderby Hall de la posguerra ha sido restaurada a una visión nostálgica de una casa con todo el personal: la autobiografía de Christie registra los heroicos intentos de su hermana, durante la década de 1940, de mantener estándares imposibles en Abney Hall con la ayuda de un solo cocinero a tiempo parcial.

Las grandes fiestas navideñas de antes de la guerra, antes de que Abney Hall se volviera difícil de manejar, se evocan en una colección de cuentos, La aventura del pudín navideño y una selección de platos principales (1960), que el autor dedica a la hospitalidad de la casa., sobre el cual ella recuerda en el prólogo.

En la historia del título, Poirot es invitado (a través de un discreto oficial de policía) a pasar la Navidad en una casa de campo inglesa y literalmente tiembla ante la idea. En comparación con las 'comodidades modernas' de su propio departamento, la idea de quedarse en una casa señorial del siglo XIV en invierno lo llena de aprensión. Al llegar a King's Lacey, queda gratamente sorprendido de que se haya instalado agua caliente y calefacción central, pagados por terrenos vendidos para el desarrollo, aunque la otra incomodidad del crimen en Christie-country house sigue obstinadamente presente.

Cuando Poirot alquila un refugio en el campo, Resthaven, él mismo, en The Hollow, es decididamente una conveniente caja 'severamente moderna' con techo. Está ubicado frente a 'Dovecotes', de nueva construcción pero 'un motín de entramado de madera', en un área donde 'un fideicomiso nacional' dedicado a la preservación de las bellezas de la campiña inglesa ha detenido un nuevo desarrollo. El ingenioso contraste de estos dos edificios tiene algo del sello distintivo de una caricatura de Osbert Lancaster.

El dueño de Abney Hall, el cuñado de Christie, Watts, una vez se quejó de que faltaba sangre en sus historias y fue recompensado con una novela dedicada, Hercule Poirot's Christmas (1938). El libro hace referencia repetidamente a una cita de Macbeth: "Sin embargo, ¿quién habría pensado que el viejo tenía tanta sangre en él?"

Al principio, presenta el descubrimiento del propietario de Gorston Hall, Simeon Lee, muerto muerto frente a un fuego rugiente, rodeado de muebles pesados ​​volcados y jarrones de porcelana destrozados, con sangre por todas partes. La habitación es su estudio y está cerrada por dentro.

Aquí, dentro de un entorno familiar tranquilizador, están todos los ingredientes agradables de un misterio de asesinato, con Poirot, haciendo su aparición número 19 desde The Mysterious Affair at Styles, una vez más a mano para resolver el espantoso rompecabezas.


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