Principal naturalezaPreguntas curiosas: ¿Cómo se forman los granizos? ¿Y qué tan grandes pueden llegar a ser?

Preguntas curiosas: ¿Cómo se forman los granizos? ¿Y qué tan grandes pueden llegar a ser?

Granizo después de una severa tormenta de verano en Inglaterra en 2017. Crédito: Jeff Daly / Alamy
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Inspirado por el clima loco reciente, Martin Fone, autor de 50 Curious Questions, dirige su mirada hacia lo que sin duda es la forma más extraña de precipitación: el granizo.

Aquí en Gran Bretaña a menudo se nos acusa de estar obsesionados con el clima. No es sorprendente. Además de ser el rompehielos perfecto para iniciar una conversación, a menudo podemos tener las cuatro estaciones en un día.

Tome la semana pasada a principios de abril. Me desperté con la niebla, luego salió el sol a última hora de la mañana casi atrayéndome a dar un paseo, hasta que, de repente, el cielo se oscureció y tuvimos una de las tormentas de granizo más fuertes que he conocido en mucho tiempo. Cuando me zambullí para cubrirme y vi rebotar pellets de hielo en el patio y mi césped verde se puso blanco ante mis ojos, me di cuenta de que sabía muy poco sobre este fenómeno meteorológico.

Lo primero que hay que aclarar es que, aunque el resultado final de una tormenta de granizo es una bola de hielo, no es necesariamente un fenómeno invernal. Pueden suceder en cualquier época del año y son particularmente frecuentes en los meses de verano.

“Si diseccionas una piedra de granizo, nunca la he probado yo mismo, encontrarás anillos, como un árbol”

El presagio de una tormenta inminente es la presencia de cumulonimbos en el cielo. Estas son las nubes altas y verticales que parecen descender de manera amenazante en el horizonte y las únicas que pueden producir granizo, rayos y tornados. Cuando se avecina una tormenta, la parte superior de la nube se aplana para formar una forma de yunque, a veces conocida como una tormenta. A medida que la nube crece, almacena más y más energía hasta que explota de manera efectiva.

En la base de la nube hay aire caliente, pero la temperatura está por debajo de cero en los alcances superiores. Los vientos fuertes llevan gotas de lluvia desde el nivel inferior hasta el superior, donde se congelan, y luego son llevados de regreso al nivel inferior donde comienzan a descongelarse y recoger más gotas de lluvia. El proceso se repite varias veces hasta que la gota de lluvia congelada es demasiado pesada para que el viento la transporte y caiga al suelo como una piedra de granizo.

Se agrega una nueva capa de hielo a la gota cada vez que se desplaza hacia arriba y hacia abajo entre los niveles inferior y superior de la nube. Si diseccionas una piedra de granizo, nunca la he probado yo mismo, encontrarás anillos, como un árbol, y podrías calcular cuántas veces había quedado atrapada en su elevación celestial hasta que finalmente se liberó.

La nieve, por otro lado, se puede formar en cualquier nube de lluvia cuando el vapor de agua se enfría rápidamente y se convierte en cristales de hielo. Hay hasta ochenta formas diferentes de cristal de hielo que forman la nieve, pero esa es otra historia.

Sin embargo, la mente inquisitiva no se limita a dejar las cosas como están. Otras preguntas me vienen a la mente; Qué tan grandes se vuelven, qué tan rápido viajan y qué posibilidades hay de que alguien los mate ">

La forma aceptada de pensar sobre el tamaño de un granizo es considerando su diámetro y relacionándolo con un objeto cotidiano. Una piedra de granizo con un diámetro de alrededor de un cuarto de pulgada se llama guisante, mientras que una canica tiene el doble del tamaño. Una pelota de golf describiría una piedra de alrededor de una pulgada y media, mientras que una toronja tendría cuatro pulgadas de diámetro. Todo muy impreciso, pero estoy seguro de que te haces una idea.

Pero todo esto es insignificante en comparación con una piedra de granizo con un diámetro de ocho pulgadas encontrada por Lee Scott, luego de una tormenta en Vivian, Dakota del Sur el 23 de julio de 2010 y una con una circunferencia de 18.75 pulgadas que cayó sobre un techo en Aurora en Nebraska el 22 de junio de 2003.

Sin embargo, el granizo más pesado cayó en el distrito Gopalgani de Bangladesh el 14 de abril de 1986, con un peso asombroso de un kilogramo.

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En cuanto a la velocidad, hay un par de reglas generales que debes tener en cuenta. Cuanto más grandes sean las piedras, más rápido caerán y algunas viajarán a una velocidad de hasta 50 metros por segundo, o más de 100 mph. Por otro lado, cuanto más grandes sean las piedras, es probable que haya menos. Los vientos dominantes jugarán un factor importante, ya sea disminuyendo su progreso o acelerándolos a la tierra. La forma de la piedra también tendrá un efecto, algunos son más aerodinámicos que otros.

Las tormentas de granizo generalmente duran unos minutos como máximo, pero la que golpeó a Seldon en Kansas el 3 de junio de 1959 depositó una capa de granizo de unos 45 centímetros de espesor en un área de 140 kilómetros.

En cuanto al riesgo de lesiones, esas personas alegres de la Asociación Nacional de Atmosférica Oceánica calculan que 24 personas en los Estados Unidos son hospitalizadas cada año por lesiones sufridas por granizo.

Pero, según la Organización Meteorológica Mundial, la cifra más alta de muertes por una tormenta de granizo es de 248, después del granizo, descrito como "huevos de ganso y naranjas y pelotas de grillo" golpeó Moradabad en Uttar Pradesh, India, el 30 de abril de 1888.

¿Mi consejo? La próxima vez que veas un cumulonimbo, métete adentro.

Martin Fone es el autor de 'Fifty Curious Questions: Pabulum for the Inquiring Mind' .


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