Principal jardinesPreguntas curiosas: ¿Por qué tenemos poinsettias en Navidad y por qué recibió el nombre de "flor de excremento"?

Preguntas curiosas: ¿Por qué tenemos poinsettias en Navidad y por qué recibió el nombre de "flor de excremento"?

Crédito: Getty Images / Johner RF
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Sus brillantes hojas rojas iluminan nuestras casas en esta época del año, pero ¿cómo comenzó la tradición de tener flores de pascua en Navidad ">

Se llamaba Joel Roberts Poinsett y cada una de sus publicaciones en el extranjero fue una oportunidad para explorar una nueva flora y recolectar plantas para su jardín en Charleston, Carolina del Sur. En 1825, a la edad de 46 años, fue nombrado primer embajador de los Estados Unidos en México. Fue en el tercer invierno de esta misión de cinco años que se encontró con una especie que enriquecería a sus criadores y su nombre sería inmortal.

Había ido a Taxco en las montañas del sur para investigar las minas de plata locales que habían llevado a esta hermosa ciudad a la gloria. Allí, encontró un tesoro diferente. Era un arbusto con tallos delgados y escasamente ramificados de aproximadamente 8 pies de altura.

En sus cumbres, las florecillas doradas con forma de cuentas estaban rodeadas de grandes brácteas frondosas de una textura más lujosa y escarlata más vívida de lo que había visto antes en la Naturaleza. Poinsett tomó esquejes y sembró las plántulas.

Poinsettias silvestres que florecen en su gloria en el valle de Masca en el puerto de montaña en la isla de Tenerife.

Al llegar a Charleston en 1828, algunos entraron a su jardín y otros se distribuyeron entre los conocedores de plantas. Uno de los receptores fue Robert Buist, un viverista que recientemente había emigrado de Escocia a Pensilvania. Propagó el hallazgo de Poinsett y organizó su debut público en una exhibición de flores en Filadelfia. Buist también envió algunas de las plantas recientemente aumentadas a Gran Bretaña, donde llegaron, en flor, en noviembre de 1834, y sorprendió a todos los que las vieron.

"Nada puede ser más ornamental", declaró Curtis's Botanical Magazine dos años después, después de esperar para comprobar que este recién llegado viviría y repetiría su actuación. En el mismo artículo, Sir William Hooker, no menos, ratificó el nombre que otro admirador temprano, Robert Graham, le había propuesto en el Edinburgh New Philosophical Journal en marzo de 1836: Poinsettia pulcherrima.

Cuando era un joven que navegaba por las cortes de Europa y Rusia, Poinsett había agitado la formación de una coalición internacional para librar una guerra contra el entonces enemigo de Estados Unidos, Gran Bretaña. Luego, como agente especial de Estados Unidos en Chile y Argentina, había intrigado a los rebeldes que eran hostiles a los intereses británicos, entrometiéndose que continuó hasta 1814, cuando provocó su expulsión. En vista de estos chanchullos y otros, parece extraño que nuestros botánicos quisieran nombrar la sensación escarlata en su honor, hasta que uno se da cuenta de que este acuerdo angloamericano fue un intento de privar a Alemania de una victoria.

Joel Roberts Poinsett (1779-1851) en un grabado de 1834 de JB Longacre y publicado en "National Portrait Gallery of Distinguished Americans".

Se supo que un explorador (muy posiblemente Alexander von Humboldt) se había encontrado con el tesoro mexicano 25 años antes de Poinsett y había dado un espécimen presionado al botánico de Berlín Carl Ludwig Willdenow. En el catálogo de manuscritos de su colección, Willdenow lo había llamado Euphorbia pulcherrima. Este nombre fue publicado posteriormente, y tan legitimado, por Johann Friedrich Klotzsch en 1834. Luego, dos años después, Robert Graham transfirió la especie de Willdenow, pulcherrima, a su género recién inventado, Poinsettia.

Pero esto simplemente no funcionaría. Los alemanes no solo tenían un reclamo nomenclatural previo, sino que también tenían una mejor comprensión de la planta. Aunque de aspecto único, Poinsettia, cuando se ve anatómicamente, pertenecía, de hecho, al género Euphorbia.

Allí permanece: Euphorbia pulcherrima, 'la más bella' de las aproximadamente 2.000 especies de espuelas del mundo. Aunque, hoy en día, se puede encontrar cultivado o naturalizado en todo el planeta, sus guaridas nativas se limitan al lado Pacífico y a la región central del sur de México y también a Guatemala. En ambos, favorece el bosque caducifolio en elevaciones relativamente bajas con una marcada estación cálida y seca.

Los aztecas lo cultivaron como un cultivo en regiones tan cálidas y áridas y lo transportaron a granel a su capital Tenochtitlan (ahora Ciudad de México), que, al estar a gran altitud, fresco y pantanoso, no era adecuado para su cultivo. Lo llamaron cuitlaxochitl, que, según me asegura un amigo que habla náhuatl como un nativo, significa 'flor de excremento'. Ella sugiere que Poinsettias puede haber crecido en montones de estiércol o se cree que necesita abono pesado; alternativamente, que el nombre cuitlaxochitl era de alguna manera figurativo, por ejemplo, transmitiendo un contraste trascendente, una flor milagrosa que surge del fango (sombras del loto sagrado).

Cualquiera que sea el pensamiento detrás de esto, este apodo escatológico difícilmente puede haber sido despectivo: E. pulcherrima era importante para los aztecas. Sugiriendo sacrificio humano y adoración al sol, sus inflorescencias radiantes, pero sanguinarias, se usaban en ritos religiosos. Sus brácteas eran una fuente de tinte rojo. Su savia lechosa tóxica tenía una variedad de aplicaciones, desde controlar las fiebres hasta eliminar el vello corporal.

El cristianismo puede hacer conversos de plantas, así como de personas. Durante los dos siglos que siguieron a la conquista española del Imperio azteca en 1521, el cuitlaxochitl fue trasplantado de templo a iglesia. Fue bautizada como Flor de Nochebuena ('Flor de Nochebuena'), adornada en los festivales de Adviento y Natividad y dio la vuelta como un signo dado por Dios de que su México natal pertenecía a la cristiandad.

Rojo brillante y floreciente en diciembre: aquí, según los sacerdotes, la Creación anticipaba la sangre que el Cristo recién nacido derramaría algún día por la humanidad. Habían discutido lo mismo del acebo nativo de Gran Bretaña cuando se convirtió de árbol sagrado pagano en adorno navideño. En realidad, las brácteas de Poinsettia, como las bayas de acebo, solo decían 'sangre' a los devotos. La mayoría de las personas vieron en su escarlata una calidez, alegría y opulencia que lo convirtieron en el tono especial de la temporada, un toque de suntuosidad en medio de la privación de pleno invierno.

En los siglos venideros, esa refulgencia tomaría Euphorbia pulcherrima a nivel mundial y la convertiría en la planta de las vacaciones de invierno para innumerables millones, ya sean cristianos, seculares u otros. Sería una locura intentar darle nombres populares inspirados en otros objetos exóticos apropiados para Yule, como la caja navideña (Sarcococca del este asiático), cactus navideño y joyas navideñas (Schlumbergera y Aechmea racinae sudamericanas, respectivamente), campanas navideñas (Blandfordia australiana) y Árbol de Navidad (Metrosideros excelsa de Nueva Zelanda).

En algunos lugares, todavía encontrarás E. pulcherrima llamada Estrella de Navidad o La flor de Navidad. Pero incluso este último no es lo suficientemente especial; ni parece necesario cuando todos están contentos con 'Poinsettia', un epíteto botánico rechazado convertido en uno de los nombres populares más populares del mundo.

Flores de nochebuena de color blanco, también conocido como Estrella de Navidad (Euphorbia Pulcherrima).

Solo en los EE. UU., Se venden más de 60 millones de Poinsettias cada diciembre con un valor minorista total de más de $ 250 millones (£ 190 millones). No es de extrañar que el 12 de diciembre, el día en que Poinsett murió en 1851, sea, según la Ley del Congreso, el Día Nacional de la Poinsetia. Hay alrededor de 150 cultivares comerciales, que van desde enanos hasta esculturales, con inflorescencias que pueden ser simples y extendidas o dobles y rizadas, y en rojo, ciruela, melocotón, rosa, albaricoque, marfil y blanco, a veces con venas o salpicaduras contrastantes.

A pesar de todo, mi dictamen es "cualquier color siempre que sea escarlata". Tengo otra regla: una Poinsettia no es un cachorro; Realmente es solo para Navidad. Llevar a uno a su punto máximo vendible implica un régimen industrial de injerto, inoculación bacteriana, control hormonal y manipulación durante todo el día que ningún jardinero privado debería siquiera considerar. En cualquier caso, todas estas plantas son clones: a diferencia de descartar un árbol de Navidad, tirar uno no es despedirse de un individuo irremplazable.

Sin embargo, sueño con plantar una nochebuena de origen silvestre algún día en un clima mediterráneo, y dejarla ir al aire libre, demacrada, pero hermosa, tal como la Naturaleza pretendía y un cierto diplomático embolsado.  


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