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Preguntas curiosas: ¿Por qué un día se divide en veinticuatro horas?

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Hemos estado contando cosas en trozos convenientes de diez por miles de años, entonces, ¿por qué diablos es un día dividido en 24 horas? ", Investiga el autor de 'Fifty Curious Questions'.

Todos somos esclavos del tiempo hasta cierto punto. Regula nuestra vida diaria y, si no tiene cuidado, puede hacerse cargo por completo.

Es un concepto desconcertante, sobre todo porque la forma en que observamos el paso del tiempo se basa en un sistema numérico base doce, es decir, contando en lotes de doce. Para aquellos de nosotros que estamos acostumbrados al sistema de base diez, contando en lotes de diez, parece un poco arcaico.

Con un poco de eso en mis manos, comencé a preguntarme por qué era así.

Los 'culpables', si eliges pensar en ellos de esa manera, son los sumerios, por medio de los antiguos egipcios. Aunque de los jeroglíficos que se remontan a 3000 AC se desprende que los egipcios usaban un sistema de conteo decimal de base diez, heredaron y adoptaron un sistema de base doce de los sumerios.

¿Por qué doce? Se basó en los tres nudillos en cada uno de los cuatro dedos de la mano.

Cuando consideraron el concepto del tiempo, los egipcios miraron al cielo. En particular, rastrearon una serie de treinta y seis pequeñas constelaciones, conocidas como decanos, que se elevan consecutivamente sobre el horizonte a intervalos de aproximadamente cuarenta minutos.

El aumento de cada decanato marcó el comienzo de una nueva hora. Una década, un período de diez días, comenzó con la aparición de un nuevo decanato en el cielo oriental justo antes del amanecer.

Para el año 2100 aC, los egipcios habían creado un calendario anual unificado que constaba de treinta y seis décadas, constituyendo un año de 360 ​​días. Este sistema demostró ser lo suficientemente preciso como para predecir las inundaciones anuales del Nilo, tan críticas para su sistema agrícola.

EGIPTO - 14 DE FEBRERO: El emperador romano Trajano representado como faraón que ofrece un reloj de agua a la diosa Hathor amamantando a un joven Ihi, alivio del Mammisi (templo de nacimiento), Templo de Hathor, 88-51 a. C., Dendera, Egipto. Civilización egipcia, período ptolemaico, siglo I a.C. (Foto de DeAgostini / Getty Images)

Durante el Nuevo Reino (aproximadamente entre 1550 y 1070 a. C.), el sistema de medición se simplificó para usar un conjunto de veinticuatro estrellas, doce que marcaban el día y doce la noche. Una vez que las horas de luz y oscuridad se habían dividido en doce partes, el concepto de un día de veinticuatro horas estaba en su lugar.

Sin embargo, la duración de cada hora variaba según las estaciones, y no fue hasta el período helenístico y, en particular, Hipparchus (activo entre 147 y 127 a. C.) que se desarrolló el concepto de un período de tiempo fijo.

Hipparchus propuso dividir el día en veinticuatro horas equinocciales, con base en las doce horas de luz diurna y las doce horas de oscuridad observadas en los días de equinoccio.

A pesar de esta sugerencia, los laicos continuaron usando horas que varían estacionalmente durante muchos siglos. Las horas de duración fija se volvieron comunes solo después de que aparecieron los relojes mecánicos por primera vez en Europa durante el siglo XIV.

Hiparco y otros astrónomos griegos adoptaron técnicas astronómicas desarrolladas por los babilonios, que operaban un sistema de conteo sexagesimal (base sesenta).

Y adivina de quién lo obtuvieron ">

La Revolución Francesa trató de lograr el final del día de 12 horas, pero nadie pudo determinar a qué hora debían llevarse a cabo las ejecuciones. De acuerdo, en realidad no. Pero eso habría sido una buena explicación también. Imagen: Getty)

Los franceses tuvieron otra oportunidad en 1897. El Bureau des longitudes estableció la Comisión de décimalisation du temps bajo la dirección de un matemático, Henri Poincaré, para diseñar un sistema decimal. Como es el caso con los comités, fue un poco un compromiso, retener el día de veinticuatro horas pero dividir la hora en cien minutos y los minutos en cien segundos. No obtuvo mucho apoyo, y la idea se abandonó silenciosamente en 1900.

La decimalización ha comenzado a arrastrarse por la puerta trasera. Los relojes que rastrean los tiempos de inicio y finalización de los trabajadores usan decimales para registrar partes de horas. Y, por supuesto, es más fácil denotar una parte de una hora con notación decimal si está utilizando un paquete de procesamiento de texto.

Pero parece que estamos atascados con nuestro sistema anticuado de denotar el tiempo. Culpa a los sumerios, digo.

Martin Fone es autor de 'Fifty Curious Questions', de la cual esta pieza es un extracto. Obtenga más información sobre su libro o puede solicitar una copia a través de Amazon.


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