Principal arquitecturaLa mansión Devon que soñó que era Versalles

La mansión Devon que soñó que era Versalles

Mansión Oldway, Paignton, Devon. Crédito: Christopher Matthews / Alamy

Un tesoro excepcional pero poco conocido enfrenta un futuro incierto. Marcus Binney analiza la notable historia de esta casa y hace un llamado de ayuda.

Oldway Mansion es un edificio que expresa plenamente la notable vida de su primer creador, Isaac Merritt Singer. Nacido en 1811 en Pittstown, Nueva York, en una pobreza extrema, Singer se escapó de su casa a la edad de 12 años, para nunca regresar. Pasó 20 años como jugador de paseo, con un don para los artilugios y los inventos. Luego, en 1851, patentó la máquina de coser que lleva su nombre. En poco más de dos décadas, le ganó una de las mayores fortunas de Estados Unidos.

También fue un lotario de toda la vida, padre de 24 hijos con diferentes esposas y amantes, todos los cuales quedaron legados sustanciales.

Escalera de entrada. Una copia de la vasta pintura de David de Napoleón coronando a Joséphine. Se instaló un comedero lleno de agua debajo de la pintura para proteger el lienzo original, que se vendió en 1946, del fuego. Crédito: Paul Highnam / Country Life

Singer tenía gustos extravagantes en arquitectura y, cuando su negocio despegó, se mudó a una mansión en la 5ta Avenida en Nueva York. Allí, poseía un carruaje amarillo canario tirado por nueve caballos emparejados.

A pesar de dar máquinas de coser gratis a las esposas de los clérigos, sus muchos enlaces amenazaron el negocio y fue persuadido de mudarse a París para evitar el escándalo. Allí, en 1860, conoció a su segunda esposa, Isabella, con quien tuvo seis hijos: Mortimer, Winnaretta, Washington, París, Isabelle y Franklin.

En 1870, cuando el ejército prusiano atacó la capital francesa, Singer y su familia se fueron a Inglaterra. En ese momento, estaba enfermo, así que, al escuchar que el aire era bueno en el moderno complejo de Torquay en Devon, compró un terreno cercano: la finca Fernham en Paignton.

La casa que construyó Singer parece haber sido diseñada sustancialmente por él mismo con planos elaborados por el prolífico arquitecto local George Soudon Bridgman.

Paul Hawthorne describió la historia de Oldway en Oldway Mansion: hogar histórico de la familia Singer (2009). El autor, junto con el alcalde recientemente retirado de Torquay, Gordon Oliver, ha sido una figura destacada en la batalla crucial para detener la decadencia en espiral de la casa y encontrar una solución a largo plazo para la mansión.

OVER 29.05.2019 de la entrada norte (la elevación norte). Crédito: Paul Highnam / Country Life

Oldway tiene cuatro fachadas de espectáculos que podrían pertenecer a casas completamente diferentes: solo la escalinata y la reverencia de la mansión, construida en ladrillo color crema, con balcones curvilíneos de hierro y altas ventanas francesas, sigue siendo tal como fue construida para Isaac. Su gran casa nueva contenía un gran teatro conocido como Wigwam, pero sus energías pronto se centraron en otra estructura, la Arena, una gran rotonda frente a la entrada principal completada delante de la mansión en 1873.

Esto se utilizó tanto para ejercitar caballos como para teatro privado. Circos, fiestas infantiles, espectáculos de marionetas y pantomimas se llevaron a cabo aquí y, en el día de Año Nuevo de 1874, los niños de Paignton fueron invitados a través de las puertas dobles para admirar un árbol de Navidad de 26 pies adornado con 1, 000 regalos.

Cuando Singer murió en julio de 1875, estipuló que la mansión se terminaría exactamente como la había planeado. Esto tomó varios años. Mientras tanto, su joven viuda (que se dice que es la modelo del escultor Bartholdi para la Estatua de la Libertad) pasó más tiempo en París. Los niños, sin embargo, permanecieron en Paignton.

Les encantó tanto que, cuando Isabella llevó a la familia a París en 1879, con la esperanza de encontrar esposos elegibles para sus hijas, Mortimer, la mayor, no podía soportar irse y se guardó en el carro del cartero.

Esta reacción anticipó una determinación colectiva de mantener una conexión familiar con Paignton. Más tarde, Paris compró Redcliffe Towers (hoy, un hotel) como su residencia, Washington se instaló en Streatfield House (ahora The Palace Hotel en el paseo marítimo) y Mortimer compró la Villa contigua de Middlepark.

Escalera de entrada de pintura de techo. Las pinturas del vestíbulo de la escalera son copias de los grabados de los originales de Le Brun. Crédito: Paul Highnam / Country Life

Oldway, ahora propiedad de la confianza de Singer, se terminó a tiempo para la mayoría de edad de París en noviembre de 1888. Un mes de festividades vio bailes de máscaras y cantantes de ópera del Palais Garnier. Para entonces, se había agregado un magnífico invernadero con cúpula, que unía la casa de la década de 1870 con la rotonda.

En 1892, la familia decidió vender Oldway Mansion en una subasta. Cuando no llegó a la reserva, Mortimer y Paris la compraron y Paris se hizo cargo de la parte de su hermano, mudándose a la casa en 1897. Inmediatamente comenzó una gran remodelación, rivalizando con la opulencia y la escala de las casas palaciegas construidas en Newport, Rhode Island., Estados Unidos, para los Vanderbilts y otros magnates.

El trabajo se realizó con su topógrafo, JH Cooper. Primero, enfrentó la fachada sur en un estilo francés de Luis XVI, probablemente usando Duchêne, que luego trabajaba en Versalles en el Petit Trianon. Llegaba con ventanas y balcones franceses pintados en casta gris paloma con un borde blanco.

Con la intención de emular a Versalles, París encargó copias de las estatuas de mármol en el parque y construyó un arco en su nueva cour d'honneur que se modeló directamente en la Porte Sainte-Antoine al final del Grand Allée de Le Nôtre, completo con leones 'cabezas en las piedras angulares en el arco.

El frente este es más monumental, con una fila de nueve columnas jónicas gigantes que se extienden a lo largo del frente. Tales columnatas son raras en las casas inglesas ya que toman la luz de las ventanas superiores, aunque hay un paralelo con Carlton House Terrace de Nash.

Crédito: Paul Highnam / Country Life

Luego, París remodeló el frente norte de su padre, en 1904, quitando la rampa del carruaje que conducía a la entrada del primer piso y al vasto invernadero. Pionero de la tecnología, que asesoró sobre la electricidad en Sandringham, demostró que se adelantaba a su tiempo en Oldway al instalar un gimnasio en la mansarda, a veces conocido como una cancha de squash.

El clímax entró. La nueva sala de la planta baja conducía a una asombrosa escalera. Paris decidió recrear la famosa obra maestra perdida de Louis XIV, el Escalier des Ambassadeurs en Versalles, diseñado en 1672 por Charles Le Brun, pero eliminado por Louis XV para ampliar sus apartamentos privados.

Escalera de entrada desde el nivel de la galería. La asombrosa recreación de 1904–07 de la Escalier des Ambassadeurs en Versalles. Crédito: Paul Highnam / Country Life

Se habían intentado recreaciones gratis antes, con resultados deslumbrantes, como, por ejemplo, Luis II en su palacio en Herrenchiemsee, el Versalles bávaro, y un siglo antes en la escalera de los Embajadores de Rastrelli en el Hermitage. La escalera de Versalles también ofreció inspiración para la escalera estatal de 1860 de George Gilbert Scott en el Foreign Office en Whitehall.

La versión de París fue un intento escrupuloso de seguir el diseño original de Le Brun, grabado en grabados contemporáneos. La escalera Oldway recrea el uso exquisito de mármoles rojos ricos para paredes y barandillas y pisos con incrustaciones y techos en perspectiva que celebran los cuatro continentes con estilo.

A los pintores de París se les permitió levantar andamios para examinar la técnica de los techos de Versalles. Tanto el escorzo como la pintura de figuras se llevan a cabo, con figuras inclinadas sobre barandillas al estilo veronés.

El salón de baile. Flanqueando la chimenea, con su pintura de 1717 de Luis de Borbón, Príncipe de Asturias, hay galerías para músicos. Crédito: Paul Highnam / Country Life

Todo esto fue impulsado en parte por la adquisición de París, en 1898, de una versión de uno de los grandes íconos del arte francés, Le Sacre de Napoléon, la vasta pintura de Jacques-Louis David del Emperador coronando a Joséphine en la Catedral de Notre Dame en 1804.

La obra maestra de David se completó en 1808, pero nunca encontró un hogar permanente durante la vida de Napoleón. Tan pronto como se terminó, además, un grupo de empresarios estadounidenses encargó una nueva versión, que David pintó de memoria (ayudado por su asistente, Georges Rouget) y que solo completó en 1822 cuando vivía en el exilio de los Borbones en Bruselas.

La segunda versión se exhibió en los EE. UU. Con gran éxito antes de regresar a la capital francesa, donde, en 1898, París superó al gobierno francés, que había planeado instalarla en Versalles. En reconocimiento de su importancia, ideó un comedero debajo de él, lleno de agua en el que se podía bajar si se desataba un incendio.

En el extremo sur, la escalera conduce a un salón de baile con piso de parquet a la Versalles, con boiseries en estilo francés Régence. Las habitaciones principales en el primer piso están diseñadas para formar un paseo continuo para el entretenimiento, con pares de puertas dobles que conectan las habitaciones contiguas. El acceso es a través de un vestíbulo en homenaje al Salón de los Espejos de Versalles.

Crédito: Paul Highnam / Country Life

Hay evidencia de que, como lo hizo el editor estadounidense William Randolph Hearst y otros, París estaba comprando boiseries y accesorios para instalar en Oldway y otras casas.

Poco después de embarcarse en su trabajo de reconstrucción, Paris tuvo una aventura con una de las mujeres más glamorosas de la época: la bailarina nacida en California Isadora Duncan. Ella vino a quedarse en Oldway, pero expresó su disgusto por el clima húmedo inglés y las enormes e interminables cenas.

Al evaluar esta notable casa, debe tenerse en cuenta que Singer Company era en sí misma un aventurero mecenas de la arquitectura, con un edificio de 47 pisos en Nueva York, completado en 1908. La espectacular sala de exposición y oficinas de Singer en St Peters-burg en Rusia Sobrevive como la Casa de los Libros, con un salón de té adornado en la planta baja.

Cuando estalló la guerra en 1914, Oldway se transformó en un hospital para soldados heridos totalmente financiado con dinero estadounidense. La reina María fue mecenas y visitó en 1914 con la duquesa de Marlborough y otras herederas estadounidenses que se habían casado con aristócratas ingleses; Paris estuvo presente.

Crédito: Paul Highnam / Country Life

Después de las hostilidades, la familia Singer se retiró a una casa más vieja detrás de Oldway y la mansión fue arrendada a un club de campo. Solicitada por la RAF en la Segunda Guerra Mundial, fue comprada por el Consejo de Paignton en 1946 por £ 46, 000, con un préstamo del Servicio Nacional de Salud.

El gobierno francés compró el Sacre en 1946 y lo instaló en Versalles, donde ahora cuelga en esplendor. Durante años, fue reemplazado por una cortina amarilla, creando la impresión de un cine, pero, en 1996, se instaló una convincente copia de la pintura en Scandachrome, la más grande de su tipo.

En este momento, Oldway estaba disfrutando de un renacimiento como lugar de celebración de bodas y café, pero no estaba pagando y el contrato de arrendamiento se vendió a una empresa comercial, Akkeron, que tenía planes de convertirlo en un hotel de lujo. El problema inevitable era que las salas de desfile excedían con creces el espacio del dormitorio y la compañía pagaba para entregar el contrato de arrendamiento.

Crédito: Paul Highnam / Country Life

En 2018, la Sociedad Victoriana colocó la casa en su Lista de Más En Peligro y la Mansión Friends of Oldway (FOM) encargó un plan de negocios destinado a asegurar una subvención del Fondo de Lotería del Patrimonio (HLF), sobre la base de que se podrían generar nuevos ingresos de los eventos, bodas, una cafetería y visitantes.

Encomiable, el FOM estaba planeando una serie de días abiertos, a partir del mes pasado, pero los oficiales de seguridad del consejo dictaminaron que la casa no será adecuada para la apertura hasta que se hayan realizado los trabajos de reparación. La situación ahora es grave, ya que dos brotes de podredumbre seca han dañado el yeso.

Creo que la asombrosa arquitectura, los interiores y la historia de Oldway tienen un atractivo potencial para un público mucho más amplio. Podría convertirse en un lugar imperdible. Algunos muebles de Singer sobreviven en el Ayuntamiento de Torquay y podrían devolverse, pero no tanto como para inhibir su uso para eventos a gran escala.

El rescate depende del reclutamiento de amigos estadounidenses y franceses, así como del apoyo del HLF. El National Trust está disfrutando de un gran éxito cerca con la apertura de Greenway, el hogar de Agatha Christie. Si el Trust aceptara promocionar Oldway en su literatura a cambio de la admisión a mitad de precio para sus miembros, como lo ha hecho en otros lugares, sería un gran impulso. Oldway es demasiado notable como para perderlo.


Categoría:
Preguntas curiosas: ¿A los perros les gusta escuchar música?
El interior bellamente iluminado que le da al spa de Surrey la innegable sensación de estar en la iglesia