Principal naturalezaHibernación: el fenómeno animal que podría salvar a la raza humana

Hibernación: el fenómeno animal que podría salvar a la raza humana

Crédito: Alamy

Durante siglos, los naturalistas reflexionaron sobre cómo una criatura de sangre caliente podría descender a un estado invernal cercano a la muerte y salir ileso la primavera siguiente. Ian Morton investiga los misterios de cómo hibernan los animales y los insectos, y reflexiona sobre la pregunta más importante que plantea: ¿podrían los humanos hacer lo mismo ">

Un lirón hibernando

En medio de todo, se dice que la palabra hibernación apareció por primera vez en 1816, atribuida al naturalista y filósofo alemán Lorenz Oken. Es extraño que viniera a acuñar una palabra en inglés sacada directamente del latín hibernatum, cuando su propio idioma describía la condición más adecuadamente como Winterschlaf, pero la hibernación estuvo en buena compañía en este año vintage para la neología. Otros términos dados su bautismo literario en 1816 incluyeron Double Gloucester, escote, obstetricia, delincuencia juvenil, captación y garabatos.

Ahora está claro que ciertos animales de sangre caliente hibernan porque su suministro de alimentos ya no estará disponible. La temperatura corporal cae, la respiración se vuelve lenta y superficial, la frecuencia cardíaca se reduce y el metabolismo se suprime automáticamente. Cuatro especies de osos ofrecen evidencia del tamaño de un rey en otros climas, pero, en el Reino Unido, tenemos tres mamíferos modestos que cierran durante el invierno.

El lirón dobla su peso a través del clima cálido, teje un pequeño nido a nivel del suelo en el que dormir de octubre a abril o mayo, ralentiza los latidos del corazón, baja la temperatura a un poco más de cero y reduce su metabolismo en un 90%, dejando a los depredadores poco para seguir.

El erizo también se ahoga, encuentra un rincón seguro en la basura del bosque o en el fondo del seto, reduce su frecuencia cardíaca de 190 a 20 latidos por minuto y permite que el calor de su cuerpo caiga de la norma de 35 ° C para igualar la temperatura ambiente, sobreviviendo así a partir de noviembre a mediados de marzo.

Los murciélagos encuentran espacios húmedos en árboles huecos, techos, bodegas y cuevas, logrando cinco respiraciones y 20 latidos por minuto. Pueden despertarse y volar brevemente; otros hibernadores pueden morir si se les molesta.

Muchos insectos se retiran a espacios protegidos para ver el invierno, las variedades voladoras producen glicol para reducir su punto de congelación de fluidos, especialmente las mariposas: nuestro pavo real, pequeña concha, coma y azufre, ese feliz presagio de la primavera. Pueden responder a un cálido día de invierno, pero volverán a la hibernación.

Las mariquitas se arrastran en las grietas, ya sea en árboles, alféizares o marcos de puertas, y pueden agruparse en grupos. Las jóvenes reinas fértiles de abejorros, engordadas en el nido, se escabullen para hibernar solas, dejando que el resto muera.

Mariquitas hibernando en un tallo de planta hueco

Las avispas y avispones siguen el mismo patrón pragmático. Por el contrario, las abejas colmena se mantienen activas, sostenidas por la miel. Agrupándose alrededor de la reina, mantienen su temperatura a unos 35 ° C, arrastrando y girando hacia adentro y hacia afuera como pingüinos emperador para darles una oportunidad justa.

Sin embargo, es la hibernación de los mamíferos lo que involucra a los fisiólogos hoy, especialmente la noción de que los procesos podrían aprovecharse para el beneficio humano. Los experimentos en Seattle con sulfuro de hidrógeno han inducido seis horas de hibernación en ratones sin daño ('Mice On Ice', en una publicación irreverente).

"Estamos, en esencia, convirtiendo temporalmente ratones de criaturas de sangre caliente a criaturas de sangre fría, que es exactamente lo mismo que sucede naturalmente cuando los mamíferos hibernan", explica el biólogo celular Mark Roth, investigador principal del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson. "Creemos que esta puede ser una capacidad latente que tienen todos los mamíferos, incluso los seres humanos". Ha citado casos en los que los individuos congelados en accidentes fueron revividos sin aparente efecto negativo.

El Dr. Roth prevé un significado médico real aquí. A su debido tiempo, las personas gravemente enfermas y gravemente heridas pueden ser sometidas a un estado de hibernación inducida hasta que llegue un tratamiento adecuado, sugiere. Describió en un reciente simposio de neurociencia de EE. UU. Cómo su equipo descubrió un conjunto de tres elementos contiguos en la tabla periódica, antioxidantes primordiales con las propiedades de causar cambios reversibles para reducir la animación.

Un refugio de erizos en una reserva RSPB

La aplicación clínica de la hibernación metabólica inducida podría incluir el tratamiento de lesiones graves por pérdida de sangre, hipotermia, fiebre maligna, paro cardíaco y accidente cerebrovascular, declaró. Además, podría mejorar el tratamiento del cáncer al permitir la tolerancia a niveles más altos de radiación sin dañar el tejido sano. Incluso podría prolongar la vida útil de los órganos para el trasplante y ganar tiempo para los pacientes que los esperan (solo hay 6.400 en el Reino Unido y tres mueren cada día).

Según el Dr. Sanjay Gupta, del Departamento de Neurocirugía de la Facultad de Medicina de la Universidad de Emory, Atlanta, EE. UU., Ya existe el equivalente humano de la hibernación, que él llama 'una zona gris, una débil tierra de nadie donde no estás realmente muerto'. ni realmente vivo ". Inducida por una hipotermia accidental o terapéutica, ha salvado a personas que de otro modo habrían muerto de un paro cardíaco en la cinta de correr de un gimnasio o al volante de su automóvil.

El ejemplo más destacado es el esquiador sueco Anna Bågenholm. En 1999, pasó 80 minutos atrapada en agua helada debajo de 8 pulgadas de hielo, su temperatura corporal cayó a 13.7 ° C, antes de ser liberada y trasladada al Hospital Universitario Tromsø. El personal trabajó en su supervivencia durante nueve horas y su recuperación durante muchos meses, el proceso de recalentamiento gradual para evitar la destrucción celular.

Un avance médico con una promesa monumental en situaciones de trauma, la hipotermia terapéutica aún no replica el fácil regreso de los hibernadores de la naturaleza a la actividad completa. Sin embargo, Kelly Drew, del Instituto de Biología del Ártico de la Universidad de Fairbanks, Alaska, planteó una visión a más largo plazo. Ella le dijo a los delegados del simposio que todos los mamíferos, incluso los humanos, podrían compartir los genes y, por lo tanto, la capacidad de hibernar: `` Una mejor comprensión del conjunto completo de control de hibernación del sistema nervioso autónomo mejorará la posibilidad de que los humanos algún día hibernen ''.

La noción de que los astronautas y los viajeros espaciales pueden, por este medio, superar el tiempo necesario para llegar a mundos distantes, excita a los visionarios y, si la ciencia ficción se convierte en un hecho espacial, la humanidad puede tener el motivo de saludar a esas criaturas que toman una prolongada siesta invernal. Si la raza humana debe abandonar este planeta marchito para convertirse en una estrella amiga, el contingente británico debería hacer un inventario de dormitorios, erizos, murciélagos y mariposas. Todo hibernando, por supuesto.


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