Principal jardinesHortensias: variadas, coloridas y atentamente cuidadas por el mago de White House Farm

Hortensias: variadas, coloridas y atentamente cuidadas por el mago de White House Farm

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Mark Griffiths ensalza las bellezas de este arbusto, desde sus inicios del siglo XVIII hasta su renacimiento en manos del campeón de hortensias Maurice Foster.

En 1736, Peter Collinson, un comerciante londinense y conocedor de plantas, introdujo un arbusto, cuyas semillas le habían sido enviadas desde su Virginia natal. Superficialmente, se parecía a una rosa guelder (Viburnum opulus), ya que sus cabezas de flores eran redondas, blancas y compuestas de una masa central de pequeñas flores fértiles sin pétalos con flores florecientes petaloides estériles más grandes y vistosas alrededor de su periferia.

En 1753, el botánico sueco Linnaeus llamó a esta planta Hydrangea arborescens y la convirtió en la primera especie fundadora de su nuevo género Hydrangea. Del griego para 'pequeño recipiente de agua', el nombre de hortensia en sí era una alusión a la forma de las cápsulas de semillas de este recién llegado del Nuevo Mundo y no (como algunos suponen comprensiblemente) al hábito del género de desmayarse en climas cálidos como si tuviera sed. El arbusto de Collinson se hizo popular entre los jardineros, como nuestra primera y, por un tiempo, la única hortensia.

Pasos en la Garden House, Devon, Reino Unido, corriendo entre dos fronteras.

Todo eso cambió en 1789 cuando Sir Joseph Banks envió a uno de sus primos de China a Kew. Era H. macrophylla, un nativo japonés con flores mucho más espectaculares que H. arborescens, en tonos de rojo, rosa, morado y azul. De repente, las hortensias ya no eran puras, pálidas y delicadamente discretas, sino audaces y brillantemente coloridas. Esta reciente introducción fue 'supremamente magnífica', escribió William Curtis en 1799, si resulta desconcertante decir que 'a veces sucederá que una planta que ha producido flores rojas un año, produzca azul otra, aunque crezca en la misma maceta'. Todavía no entendimos que las formas de flores azules de esta especie y la H. serrata relacionada se volverán rosas o malvas a menos que se cultiven en suelos marcadamente ácidos o se traten con aluminio o hierro.

Las inflorescencias del espécimen de Kew eran esféricas y estaban compuestas casi por completo de floretes estériles. Mopheads o Hortensias, como se denominó más tarde a tales plantas, se convirtieron en el galán ideal para los fanáticos de las hortensias que proliferaron entre la élite georgiana de jardinería. Desde la década de 1820 en adelante, más y más bellamente coloreados, los mopheads llegaron a Europa desde Japón, principalmente como resultado de las actividades de Philipp Franz von Siebold.

Con ellos llegaron los cultivares de H. macrophylla y su relación recatada H. serrata que exhibían el otro tipo de inflorescencia importante: la cápsula de encaje, en la que vistosas flores estériles rodean el centro fértil con forma de alfiletero de la cabeza de flor. Suministrados con estos materiales y habiendo resuelto el rompecabezas de sus tonos cambiantes, los criadores europeos se propusieron convertir Hydrangea en uno de los grupos de arbustos de jardín más populares y prodigiosamente policromáticos.

Quizás debido a su popularidad, por el bicentenario de su llegada a Kew, H. macrophylla fue despreciada por los árbitros de la moda de jardinería. Algunos lo condenaron como un marcador de suburbios no gentrificados y centros turísticos costeros desvaídos. Otros lo declararon viejo sombrero y compararon sus cabezas de flores con el falso tocado floral de las matronas démodée. La mayoría declaró que sus colores eran llamativos y de comportamiento grosero.

En cambio, estos creadores de tendencias promovieron H. paniculata, H. quercifolia y H. arborescens, todos de buen gusto de flores blancas o muy pálidas, por lo que devolvieron nuestra paleta de hortensias a sus comienzos monocromáticos.

Solo dos décadas después, este apagón parece absurdamente abnegado. Las hortensias ahora están disponibles en una gama más amplia de colores y formas que nunca. En estos días, incluso buscamos sonrojos en especies cuya tez de alabastro se creía que era no muy inteligente hace poco; De ahí el surgimiento de los cultivares teñidos de rosa, como H. arborescens Magical Pinkerbell y H. paniculata Vanille Fraise. Estamos presenciando no tanto un renacimiento de las hortensias como un redescubrimiento y reinvención de ellas.

"Son tan variados y versátiles, y alcanzan su punto máximo exactamente cuando necesitamos más color, en ese momento difícil entre fines del verano y otoño".

Varios viveros destacados están involucrados y son fuentes ideales para cualquiera que desee unirse, en particular, Mill Cottage Plants (www.millcottageplants.co.uk), donde Sally Gregson ha introducido exquisitos cultivares de H. serrata de Japón; Ashwood Nurseries (www.ashwoodnurseries.com), cuyas plantas son seleccionadas y perfeccionadas por el magistral John Massey; y Signature Hydrangeas (www.signaturehydrangeas.co.uk), donde Roger y Fiona Butler ofrecen una deslumbrante variedad de especies y cultivares viejos y nuevos. Sin embargo, el mayor crédito para este renacimiento debe ser para un individuo privado que no solo ha mantenido la llama de la hortensia a lo largo de los años, sino que la ha llevado a la gloria: Maurice Foster.

Como hacen muchos devotos de las plantas, el Sr. Foster rastrea sus intereses hortícolas hasta la infancia, cuando cultivó frutos blandos en una parcela de jardín que le regaló su abuela en Northamptonshire. Las hortensias no entraron en su vida hasta que estuvo en Cambridge leyendo Lenguas modernas. "Se acercaban las largas vacaciones", recuerda, "y quería un trabajo de vacaciones en horticultura. Envié docenas de cartas a jardines y viveros. Uno fue a Michael Haworth-Booth, entonces el experto en hortensias más famoso del Reino Unido. Me ofreció £ 9 por semana, así que me uní a él por un verano.

'Me encantó y me enamoré de las plantas'.

Las pirámides de tejo gigante en la Gran Corte de Athelhampton House, Puddletown, Dorset, Inglaterra.

En ese momento, las hortensias estaban disminuyendo en popularidad, por lo que Michael escribió su famoso libro [The Hydrangeas, publicado por primera vez en 1950]. También es la razón por la que, cuando dejé su empleo, me dio muchos esquejes y plantas con la esperanza de mantenerlos en funcionamiento, lo que, todos estos años después, todavía sigo haciendo '.

Foster se embarcó en una exitosa carrera editorial, pero retuvo su amor por la horticultura y encontró el lugar ideal para seguirla en White House Farm, cerca de Sevenoaks, Kent, que compró en 1975. "Al principio no había nada aquí". dice, "pero constantemente hemos cultivado 15 acres, divididos en tres áreas principales: jardín intensivo alrededor de la casa, un arboreto de seis acres y 2½ acres de bosques que son excelentes para las hortensias".

Este último comentario es característicamente subestimado: la madera del Sr. Foster está atravesada por una caminata que se extiende por un cuarto de milla, `` bordeada con todas mis plántulas de H. serrata '', que ocupa un lugar destacado entre los paisajes de jardines más impresionantes de Inglaterra.

En los últimos 44 años, White House Farm se ha convertido en el principal tesoro británico y en el campo de pruebas de Hydrangea, independientemente de las fluctuaciones en la fortuna y la moda a las que el género ha sido propenso. "Me mantuve en contacto con Michael", dice el Sr. Foster, "y todavía trabajo con sus plantas. Por ejemplo, seleccioné Hydrangea serrata Tiara del material que me dio cuando tenía noventa años.

Además de ese stock fundador, ha acumulado los mejores cultivares de todo el mundo, desde la rica carmesí H. macrophylla Merveille Sanguine ('el rojo más oscuro hasta el momento') hasta la lavanda límpida H. involucrata Yoraku Tama ('una planta brillante para sombra').

Aún más significativo, el Sr. Foster ha recogido formas de la espléndida H. aspera en varias expediciones asiáticas, algunas de las cuales conllevaron peligros tales como una caída grave de un puente a un barranco ('Todo lo que hice fue hacer a un lado para que una anciana pasara y bajé, solo estaba siendo educado ').

De estas colecciones, ha criado algunos cultivares magníficos, entre ellos H. aspera Rosemary Foster, llamada así por su difunta esposa, la lujosa H. aspera Hot Chocolate de hojas marrón y, más recientemente, el producto de su cruce, un futuro deslumbrante clásico que ha llamado H. aspera Marionetta.

"No podría haber elegido un género mejor para pasar mi vida trabajando", dice el Sr. Foster, que ahora tiene más de ochenta años. Incluso si no te gustan las grandes macrophyllas, una serrata, una aspera o alguna otra hortensia seguramente te excitarán. Son muy variados y versátiles, y alcanzan su punto máximo exactamente cuando necesitamos más color, en ese momento difícil entre fines del verano y otoño ''.

Las hortensias bien podrían devolver el cumplido: no podrían tener mayor custodia que el mago de la Granja de la Casa Blanca.


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