Principal estilo de vidaLa increíble historia de la fuga de mi padre del 'Colditz de Italia'

La increíble historia de la fuga de mi padre del 'Colditz de Italia'

El padre del autor, fotografiado como el segundo teniente Frank Simms, antes de su captura Crédito: cortesía de Marcus Binney
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Hoy, podríamos pensar que pasar unos meses en un sitio del patrimonio mundial en el sur de Italia es un enorme privilegio. Durante la Segunda Guerra Mundial, sin embargo, fue todo menos, como explica Marcus Binney mientras cuenta la historia de la fuga de su padre del campo de prisioneros de guerra más famoso de Italia.

Cada año trae una nueva cosecha de relatos de la galantería de la Segunda Guerra Mundial, que incluye un número creciente de historias de escape notables. Entre los últimos están Behind Enemy Lines de Sir Tommy Macpherson y The 21 Escapes of Lt Alastair Cram . Su interés, para mí, es que los autores escaparon de los mismos campos de prisioneros de guerra que mi padre, el teniente coronel Frank Simms. Poco después de que Mussolini cayera en septiembre de 1943, había 11, 000 prisioneros aliados huyendo en Italia, de los cuales 3, 000 alcanzaron la libertad.

Muchos recibieron medallas por sus escapes.

Mi padre había sido capturado detrás de las líneas enemigas en Libia en enero de 1942, cuando servía con el Long Desert Desert Group, precursor del SAS. Pronto, fue internado en Campo 35, la Certosa di Padula al sur de Nápoles (que no debe confundirse con las casas de alquiler en Pavía y Parma). Escribió que "probablemente era el campo de pólvoras más hermoso de Europa, ubicado en un valle brillante y fructífero rodeado de montañas ... un gran edificio con paredes de color miel y de azulejos viejos y líquenes", construido sobre un plan de rejilla de hierro en honor a su santo patrón, San Lorenzo. Hoy, el monasterio es Patrimonio de la Humanidad abierto al público todo el año.

Padula, Italia: el patio interno de Certosa Di San Lorenzo en Padula

El gran claustro, el más grande de Italia, está rodeado de amplias arcadas renacentistas. Mi padre fue alojado en la planta baja de una de las 24 casas para los monjes. En un movimiento inteligente, el comandante italiano había ofrecido a los oficiales aliados una ración de vino, con la condición de que no trataran de escapar.

Mi padre y otros, sin embargo, se dispusieron a escapar y encontraron una boca de inspección casi invisible que se abría a un sótano debajo. Contó la historia en su revista del regimiento (Royal Warwickshire), The Antelope, justo antes de que lo mataran en servicio en Turquía en 1952. En el transcurso de una mañana, los fugitivos sacaron los ladrillos antiguos que formaban la tapa, colocándolos en un círculo de madera cortada de una mesa, con mangos de cuerda de paquetes de la Cruz Roja ingeniosamente ocultos en el polvo.

El sótano en desuso era el lugar perfecto para esconder el suelo, sin necesidad de derramar tierra de los pantalones en el campo de ejercicios, como en The Wooden Horse . Ahora trabajaban duro y rápido en el túnel. 'Teníamos dos turnos de tres horas cada uno por la mañana y dos por la tarde. Trabajamos casi 12 horas al día '', escribió.

'Finalmente, llegó el momento de decirle al comité de escape. Inmediatamente, 40 más exigieron escapar también '.

Los cavadores notaron con deleite que el campo bajo el cual estaban haciendo túneles, todavía dentro de las paredes del monasterio, había sido plantado con maíz dulce. Esto aseguró que cualquier movimiento en la tierra sobre el túnel sería invisible durante semanas. El espacio que crearon no tenía soporte, pero el suelo se mantuvo firme.

Inicialmente, pudieron aprovechar la electricidad del campamento para iluminar el túnel, hasta que se descubrió otro grupo de túneles, conectando la misma fuente. A medida que el túnel se alargaba, tenían que bombear aire constantemente a la cara. Eran aproximadamente 3 pies por 2 pies, "tan grande que trabajamos rápido, a menudo haciendo un patio en un día".

Construyeron un ferrocarril rudimentario para sacar el suelo, que tuvo que ser alargado casi a diario. El principal adivinador de túneles italiano estaba continuamente buscando posibles escapadores y, a menudo, se paraba en la puerta de la trampa, golpeándola con un pesado bastón de hierro, pero aún no lo notaba.

Finalmente, llegó el momento de decirle al comité de escape. Inmediatamente, 40 más exigieron escapar también. Los cavadores se mantuvieron firmes e insistieron en que, como habían cavado el túnel, deberían escapar la primera noche, pero todos los que quisieran podrían seguir la segunda.

Mi padre salió sin aliento del túnel y descubrió que estaba mirando a través de los tallos de maíz a los pies de los centinelas, a solo 10 pies de distancia. Sin embargo, minutos después, había saltado la pared. 'Justo después de que tocamos el camino, el reloj del monasterio dio las doce. Era el 13 de septiembre de 1942, el cumpleaños de mi hermano.

En una zona tan poblada, la recaptura era inevitable, aunque dos llegaron a la costa del Adriático. La recuperación significaba la transferencia al "campamento de niños traviesos", la fortaleza de Gavi en Piamonte (hoy más conocido por su excelente vino blanco, primero plantado en las murallas).

Gavi es esencialmente una fortaleza genovesa en la larga frontera disputada con Saboya (Piamonte moderno), fortificada con muros y bastiones, en 1540, por el ingeniero militar Giovanni Maria Olgiati. Más tarde fue transformado en una fortaleza aún más poderosa por el fraile dominico Vincenzo da Fiorenzuola. Experto en fortificaciones, también fue el inquisidor en el juicio de Galileo.

Desde Gavi, mi padre le escribió a su madre en febrero de 1943: "David Stirling acaba de ser capturado y nos trajo todas las noticias". Gavi era el Colditz de Italia, del cual sus nuevos captores dijeron que nadie había escapado. Sin embargo, una oportunidad de corta duración llegó cuando Mussolini capituló el 3 de septiembre de 1943.

"Recorrieron el castillo amenazando con arrojar granadas de mano en todos los escondites posibles, arrojando a todos los prisioneros"

Según mi padre, las opciones eran salir de las puertas del castillo y hacer un intento inmediato por la libertad, que, sin papeles ni disfraces, era peligroso, o esconderse en el castillo y esperar que las búsquedas alemanas no fueran demasiado exhaustivas.

Sin embargo, cuando los alemanes descubrieron que el brigadier había desaparecido, rodearon el castillo amenazando con arrojar granadas de mano en cada escondite posible, expulsando a todos los prisioneros.

Mi padre eligió una tercera opción: saltar del convoy de camiones de ganado sin techo que llevaban a los prisioneros a un tren que los llevaría a Alemania. Cada camión tenía un nido de ametralladoras en la parte superior de la cabina, entrenado en el camión de enfrente y listo para disparar a cualquiera que intentara saltar por encima de los altos tramos. Mi padre esperó el momento en que el convoy se arrastraba lentamente por una carretera de montaña en zig-zag y su camión estuvo fuera del alcance de la vista por un minuto después de doblar una esquina. Sorprendentemente, llegó el momento.

Puerta del castillo en la fortaleza de Gavi en Liguria, Italia

Escaló el costado del camión y saltó, corriendo hacia los árboles.

Corrió y corrió hasta que colapsó por el cansancio y finalmente despertó para encontrar a un niño pequeño de unos ocho años mirándolo. El niño aceptó con entusiasmo traerle ropa, un mapa y comida, después de lo cual mi padre se fue a caminar 48 días por los Apeninos. Después de una semana se le unió un oficial naval, Peter Medd, que había saltado varias horas después de un tren.

Una y otra vez, familias valientes italianas les dieron comida y refugio y se arriesgaron a la muerte inmediata si se descubría que habían ayudado a los prisioneros aliados. Sorprendentemente, muchas de estas familias habían trabajado en Gran Bretaña o Estados Unidos antes de la guerra, fabricando helados en Glasgow o trabajando en minas de Pensilvania.

El más destacado entre sus anfitriones era la familia Abrami, que vivía en Roggio en el valle selvático de Garfagnana. Habían vivido en Londres durante varios años antes de la guerra, criando a sus tres hijas e hijo, Frank, y dirigiendo un floreciente café.

'Entraron en una barbería y encontraron a un oficial canadiense afeitado. Esa noche, estaban en la batalla.

Medd sufría de forúnculos y pies muy ampollados y necesitaba descansar, por lo que los Abramis los llevaron a una cabaña de secado de castaños en lo alto de las montañas, donde pasaron varios días. La última noche, fueron invitados a la aldea, después del anochecer, a la casa de los Abramis. Después de una copiosa comida, sus anfitriones sintonizaron la BBC en una radio clandestina, solo para escuchar que los Aliados estaban muy al sur. A pesar de haber sido invitados a quedarse durante el invierno, caminaron por el paisaje montañoso descrito tan vívidamente por Eric Newby en Amor y guerra en los Apeninos .

El peligroso escape de Medd se describe en The Long Walk Home, publicado después de su temprana muerte en 1944. Fue completado por mi padre, que siempre había esperado escribir la historia de sus propias aventuras.

El oficial naval Peter Webb.

La oportunidad de hacer esto, mucho después de que lo mataron en el servicio en un accidente automovilístico en Turquía en 1952, vino a mí como resultado de las búsquedas de otros dos hijos de la historia de las capturas y escapes de sus padres. Primero fue Ian Chard, cuyo padre fue capturado con el mío en Libia, y segundo fue Andrew Adams, cuyo padre había escapado de un campo de prisioneros de guerra en Italia. Andrew había conocido a muchas familias italianas, incluido el valiente Abramis, que había ayudado a los prisioneros aliados en el camino hacia la libertad.

La libertad vino para mi padre en el pueblo de Lucito, a 160 kilómetros al norte de Nápoles, donde entraron a una barbería y encontraron a un oficial canadiense afeitado. Esa noche, estaban en la batalla.

Una nueva edición de 'The Long Walk Home: Un escape en tiempos de guerra Italia ' de Peter Medd y Frank Simms, actualizada por Marcus Binney, es un libro de Sickle Moon de Eland Publishing (£ 14.99; www.travelbooks.co.uk)


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