Principal naturalezaMoss: las plantas de 350 millones de años que convierten lo desagradable "en cosas radiantes de belleza"

Moss: las plantas de 350 millones de años que convierten lo desagradable "en cosas radiantes de belleza"

El misterioso Wistman's Wood, un antiguo bosque de robles pedunculados atrofiados en lo alto del páramo de Dartmoor, el Parque Nacional Dartmoor. Crédito: Alamy

El musgo es fascinante, antiguo y extraño, y crece tan lentamente, una pulgada por cuarto de siglo, que hace que los glaciares se vean realmente rápidos. Ian Morton descubre más.

No tiene raíces, flores, semillas, sistema vascular y un extraño ciclo reproductivo. Agrega un enchapado pintoresco a la vieja piedra que se desmorona, cubre los suelos de bosques podridos, declara humedad y descomposición y ha alterado y perturbado nuestra imaginación durante siglos.

Shakespeare no encontró alegría en él, escribiendo sobre 'un roble, cuyas ramas estaban cubiertas de musgo con la edad', 'musgo peludo' en una tumba, 'musgo inactivo' como cifra de infidelidad y, más gráficamente, 'árboles, sin embargo verano, aún triste y flaco vencido con musgo y muérdago siniestro '.

Keats, sin embargo, le ofreció a su amado "un lecho de musgos y flores para que te acolcharan la cabeza". En su casa cumbriana, Dove Cottage, William Wordsworth y su hermana, Dorothy, recrearon una choza cubierta de musgo que habían encontrado en Escocia. Se convirtió en su refugio y su reconstrucción es parte de un proyecto de Reimagining Wordsworth para conmemorar el 250 aniversario del nacimiento del poeta el próximo abril.

Los escribas estadounidenses, en particular, han respondido al musgo. Emerson declaró que "Dios reaparece con todas sus partes en cada musgo y telaraña". Thoreau descubrió que "por la mediación de mil pequeños musgos y hongos, los objetos más antiestéticos se vuelven radiantes de belleza". La novelista Elizabeth Gilbert describió "un bosque grande y pequeño, húmedo y rico y viejo ... frenéticamente verde".

El roble amarillo se va en una rama de roble vieja cubierta de musgo con ramas retorcidas que conducen a la distancia. Tomado en Burbage Brook en el Peak District, Derbyshire.

El profesor de ecología Robin Wall Kimmerer (de quien más tarde) detectó "una antigua conversación entre musgo y rocas ... una interfaz de inmensidad y minuciosidad, de pasado y presente, suavidad y dureza, quietud y vitalidad".

Los musgos han estado aquí durante unos 350 millones de años, y las huellas han sobrevivido en los estratos de Visean tardío en el este de Alemania. Se han identificado alrededor de 20, 000 especies en todo el mundo, y la más extendida es el musgo sphagnum, el componente principal de la turba y se encuentra en unas 380 variedades. Antiguamente como fuente de combustible, aunque se ha descubierto que la turba emite más dióxido de carbono que el carbón o el gas natural, los pantanos que la almacenan cubren 1.2 millones de millas cuadradas (2% de la masa de tierra global), lo que demuestra su abundancia histórica.

Clasificado hoy como un combustible fósil 'lentamente renovable', el musgo crece un poco en 25 años. Su proceso reproductivo es inusual para las plantas y ocurre solo en musgos briófitos y hepáticas, que se desarrollan tanto en forma de un solo sexo como bisexual.

El elemento masculino en una planta madura, una estructura de antheridio príapico, produce múltiples espermatozoides, que utilizan la humedad disponible para nadar mediante filamentos en forma de látigo en busca de una arquegonia femenina, un tubo en forma de matraz que contiene un solo huevo.

Estas pequeñas estructuras fueron identificadas e ilustradas en The Vegetable Kingdom por el botánico victoriano John Lindley, mejor recordado por salvar a Kew Gardens de la destrucción política miope y por defenderse de la ruina financiera que enfrenta el RHS.

Ciérrese para arriba de los musgos que crecen en una rama de árbol en la madera de Wistmans, Devon.

El musgo puede llegar a estar tan empapado como para ser prácticamente anfibio y se cree que es una de las primeras plantas que dejó las aguas primitivas para establecerse en tierra. Todas menos el 10% de sus células mueren para absorber la humedad hasta 22 veces su peso en seco, proporcionando la vía de reproducción, pero creando las capas pantanosas y traicioneras por encima de los depósitos de turba donde los compuestos fenólicos actúan como preservantes del bronceado.

Con la exclusión del oxígeno y un clima frío, este ambiente representa los muchos cuerpos humanos de pantanos intactos, el más famoso de los cuales es Tollund Man, uno de los más de 500 encontrados en Dinamarca, Suecia, Alemania y Holanda, el más antiguo que data de 8, 000 antes de Cristo. Unos 30 han surgido en pantanos en Gran Bretaña e Irlanda y varios cientos han surgido en Florida, que datan de 6, 000 aC.

Otra supervivencia, Ötzi, descubierta en el hielo alpino suizo en 1991 y que data de 3.300 aC, proporcionó evidencia de que el musgo desempeñó un papel en la vida del hombre primitivo. Sus zapatos contenían musgo como aislamiento y se detectaron fragmentos de seis musgos diferentes en su intestino. Los expertos forenses creen que habrían sido ingeridos accidentalmente en agua potable o transferidos a la boca cuando se emplearon como vendaje para una mano herida, una práctica paliativa generalizada.

Las tribus norteamericanas lo usaron y la medicina popular medieval europea sostuvo que, si se dispensaba de un cráneo humano, era especialmente potente para detener el sangrado y tratar los dolores de cabeza y las picaduras de insectos. El musgo tomado de las lápidas fue llevado para protegerse de la enfermedad y el reumatismo. Los colonos alemanes en Pennsylvania mezclaron musgo con infusiones de caléndula para tratar los vómitos. En el frente práctico, el musgo se metió entre los troncos de las cabañas de los pioneros para sellar las paredes.

Moss también tiene una larga historia militar. Los irlandeses celtas lo aplicaron para combatir heridas y se utilizó de manera similar en las guerras napoleónicas y franco-prusianas. En 1915, sabiendo que el musgo estaba beneficiando a los heridos alemanes en la Primera Guerra Mundial, el botánico Isaac Balfour y el cirujano militar Charles Cathcart identificaron dos especies de sphagnum, Sphagnum papillosum y S. palustre, ambas abundantes en Gran Bretaña, como respuesta a la guerra. escasez de algodón para vendajes.

Árboles cubiertos de musgo en el bosque de niebla de Bellever, Dartmoor.

El musgo como un apósito antiséptico simple que también absorbió grandes cantidades de sangre, pus y fluidos tóxicos fue sustituido por ácido carbólico, formaldehído y cloruro de mercurio como agentes de limpieza y desinfección. Fue acreditado con salvar miles de vidas.

La ciencia detrás de esto se reveló en una publicación de 2003 del profesor Wall Kimmerer de la Universidad Estatal de Nueva York, en un estudio de las propiedades medicinales del musgo que se persigue como una expresión de su herencia como miembro del clan Oso de la Nación Potawatomi.

Ella determinó que las paredes celulares de musgo contienen moléculas de azúcar para crear un halo electroquímico cargado negativamente. Esto atrae iones nutrientes de potasio, sodio y calcio y la planta libera iones ácidos cargados positivamente para crear un ambiente estéril que inhibe el crecimiento de bacterias.

Su microscopio reveló que 'un gramo de musgo del suelo del bosque ... albergaría 150, 000 protozoos, 132, 000 tardígrados, 3, 000 colémbolos, 800 rotíferos, 500 nematodos, 400 ácaros y 200 larvas de moscas ... la asombrosa cantidad de vida en un puñado de musgo'.

Los suelos sombríos del bosque del norte de Europa generaron superstición, por supuesto. Eran el dominio tradicional de la gente del musgo, duendes de madera revestidos de verde de apariencia envejecida y temperamento incierto que el historiador romano-gótico Jordanes notó por primera vez en el folclore alemán y escandinavo en el siglo VI. Estas personas musgosas se mantuvieron firmes en la superstición medieval, cuando la gente nunca se sentía cómoda cuando la noche caía en el agitado y crujiente campo. Tomaron sustancia literaria en los cuentos de los hermanos Grimm, publicados en 1812, que fomentaron un género gótico y, a su debido tiempo, fueron considerados por WH Auden como una obra fundadora de la cultura occidental.

Los seres verdes tomados prestados de los humanos, a veces pidiendo ayuda, se ofenden fácilmente, pero siempre se les devuelven favores con pan o buenos consejos, mendigan leche materna y pueden robar a un niño pequeño. Las hembras podían llamar y desterrar la peste.

La manifestación más reciente del pueblo musgoso, peculiar en lugar de formidable, es el trabajo del escultor finlandés Kim Simonsson, quien cubre arcilla de gres y figuras pintadas en nylon verde brillante utilizando una técnica de flocado electrostático desarrollado en vidrio. Situadas en entornos forestales, ofrecen una unión única de folklore y tecnología y una evocación mágica que Jacob y Wilhelm Grimm seguramente habrían aprobado.

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Aunque la mayoría de los europeos lamentan la presencia invasiva de musgo en las fronteras bien ordenadas y el césped recreativo, el musgo es venerado en Japón, que alberga unas 2.500 variedades. En los jardines tradicionales, las mantas y las alfombras de musgo suavemente contorneadas son arregladas por los asistentes con cepillos, que quitan las cuchillas gramíneas.

Moss incluso aparece en el himno nacional de Japón, Kimigayo, escrito en el siglo IX: que el reinado del emperador continúe durante miles de años "hasta que los guijarros se conviertan en rocas llenas de musgo". La publicación de 2011 de Mosses, My Dear Friends por Hisako Fujii revitalizó la apreciación nacional del simbolismo de la planta de paciencia y resistencia y la cultura de la coexistencia con la naturaleza, inspirando a los grupos a ir en busca de lugares salvajes cubiertos de musgo.

Esta apreciación de los musgos es mundial, centrada en el Reino Unido por la British Bryological Society: los devotos cultivaron jardines de musgo desde Windy Hall en Cumbria hasta St Mawgan en Cornwall. Este año se exhibió un jardín de musgo japonés en Chelsea.

Amado por los floristas y los cultivadores de terrarios, el cultivo de musgo en interiores contribuye positivamente a la pureza del aire. Las pruebas en Japón indican que el musgo absorbe la humedad atmosférica cuando excede los 17 g por metro cúbico y lo libera cuando cae por debajo de 12 g, manteniendo la humedad ambiental entre 40% y 60%.

El arte interior de musgo se ha comercializado en camas horizontales y como elementos de pared enmarcados. Estos aparecen a la moda en las áreas públicas de algunos locales comerciales, proyectando un mensaje ecológico y genial.

Sin embargo, una variedad, Schistostega pennata, no se puede manejar. Se encuentra en todo el hemisferio norte, se esconde en rincones naturales donde la luz penetra solo tenuemente, reflejando un resplandor verdoso-dorado. Hokkaido tiene una cueva famosa por el efecto.

El briólogo afortunado puede detectarlo en las esquinas crepusculares, como las entradas de madrigueras de animales y las raíces de los árboles hacia arriba. Dio lugar a una leyenda sobre los gnomos que atraen a los humanos codiciosos a robar 'oro duende', solo para descubrir que se convierte en tierra a la luz del día. El científico poético Prof Wall Kimmerer admiraba cómo sus células en ángulo y sus facetas interiores 'hacen que brille como las pequeñas luces de una ciudad lejana'.

El esfagno humilde también puede generar su propio fenómeno luminiscente, conocido como fosforización, cuando los gases generados por la descomposición se encienden espontáneamente sobre terreno pantanoso, sustentando la Voluntad de la sabiduría popular y conocida por nuestros antepasados ​​como ignis fatuus: fuego tonto. Aquellos que se equivocaron en su búsqueda se arriesgaron a convertirse en los cuerpos pantanosos del futuro.


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