Principal arquitecturaLa casa más antigua de Gran Bretaña, y cómo pudimos distinguirla de los otros contendientes

La casa más antigua de Gran Bretaña, y cómo pudimos distinguirla de los otros contendientes

Vista del exterior de Saltford Manor. La casa es datable por motivos estilísticos hasta antes de 1150. No utilizada CL 28/08/2003 Crédito: David Giles / Country Life Picture Library

Hay muchas nominaciones para la casa continuamente ocupada más antigua de Gran Bretaña: en esta pieza del archivo de Country Life, John Goodall da una respuesta tan definitiva como la que podamos obtener: Saltford Manor House, Somerset.

Todos los martes, miramos hacia atrás en un artículo del incomparable archivo de arquitectura de Country Life. Esta semana, desenterramos la pieza de John Goodall del 28 de agosto de 2003, nombrando la casa continuamente ocupada más antigua de Gran Bretaña después de una campaña que se desarrolló durante el verano de ese año.

La búsqueda de Country Life de la casa continuamente habitada más antigua de Gran Bretaña ha sido una revelación para mí, presentándome una sorprendente variedad de casas poco conocidas en un campo de la arquitectura con el que creo que estoy familiarizado. También me ha recordado vívidamente una circunstancia tan obvia que siempre tiendo a olvidarla: que enmascarado detrás de las trampas del siglo XXI, el pasado distante está físicamente entretejido en el tejido de la vida británica.

Al tratar de arbitrar sobre un tema de este tipo, la definición lo es todo. Los términos de la búsqueda establecidos en el editorial del mes pasado recortaron ciertas categorías de edificios, y vale la pena explicar por qué.

Primero, los principales palacios reales de Gran Bretaña no han sido considerados. Esto es en gran medida un reconocimiento de su estado peculiar, pero también porque eclipsarían la competencia. El Palacio de Westminster, por ejemplo, es testimonio físico de casi mil años de desarrollo arquitectónico e institucional.

Aunque nada puede sobrevivir del palacio original de Eduardo el Confesor, y, increíblemente, los últimos vestigios de esto pueden haber sido destruidos solo en el siglo XIX, el Gran Salón es una supervivencia extraordinaria que no tiene paralelo. Rehecho en los siglos XIV y XIX, las paredes de este vasto edificio son sustancialmente las completadas por William Rufus en 1099.

Vista de Westminster Hall, diseñada por Henry Yevele y Hugh Herland, como se muestra en Country Life en 1945. Crédito: Country Life Picture Library

Iglesias y edificios monásticos convertidos para uso doméstico también han sido excluidos. Estamos buscando casas antiguas, no casas que incorporen restos antiguos. Pero se han permitido ciertas residencias eclesiásticas, incluidas las de abades, priores y cánones. Ya sea que hayan pasado o no del uso eclesiástico, son verdaderamente casas y deben ser reconocidos como tales.

La calificación principal es que la casa en cuestión debe preservar la evidencia física de su gran edad. En Gran Bretaña es relativamente común que la larga continuidad de la ocupación se refleje en los planos de calles o patrones de asentamiento. Tal antigüedad es notable e importante, pero no puede cuantificarse significativamente.

Si existen restos físicos, deben incorporarse dentro de la casa que afirma descender de ellos. Entonces, por ejemplo, la existencia de ruinas, una pared del castillo, o incluso de una casa techada pero redundante, no cuentan como una adición a la edad considerada de una residencia adyacente y en funcionamiento. Por estos motivos, el célebre bloque de cámara de finales del siglo XII en Boothby Pagnell, Lincolnshire, o los aproximadamente contemporáneos Sinnington y Burton Agnes en Yorkshire deben ser excluidos.

Patinando por los pasillos ">

Hay otros dos edificios que he descalificado a regañadientes. A mediados del siglo XIII, el Prior de Durham expandió masivamente su casa como parte de la reordenación del monasterio y absorbió dentro de él una sección del dormitorio de los antiguos monjes, presentada por primera vez alrededor de 1075-1080. La Casa del Prior ha servido desde la Reforma como Decanato (Fig. 4) y, en cierto sentido, estos edificios han tenido una función verdaderamente doméstica durante más de nueve siglos. Pero no siempre han sido una casa.

Del mismo modo, el Castillo de Berkeley (Fig. 2) no califica adecuadamente como una casa, pero ha permanecido ocupado durante un período de tiempo similar. Fue fundada poco después de 1067 por William FitzOsbern y puede haber sido abandonada brevemente después de 1088.

Cualquiera que sea el caso, William probablemente levantó el lema del castillo, que fue reelaborado en la década de 1150 durante la construcción de la fortaleza actual. Desde entonces, la familia Berkeley ha seguido ocupando el castillo sin interrupción y lo ha desarrollado más arquitectónicamente.

Una vez establecidas las calificaciones para cualquier casa en funcionamiento, vale la pena tomar al azar un edificio de referencia para establecer el campo en perspectiva. Cranborne Manor en Dorset es una casa del siglo XVII que contiene los restos de un pabellón de caza construido por el rey Juan en 1207-8. Por lo tanto, nada construido después de aproximadamente 1200 compite seriamente por el premio.

Horton Court, cerca de Bristol, con sus
sala de mediados del siglo XII, fotografiada en 2003. Crédito: David Giles / Country Life Picture Library

La gran mayoría de las nominaciones de los lectores cayeron después de esta fecha, con numerosas sugerencias en los siglos XIII e incluso XIV. Un umbral de 1200 también parece excluir cualquier edificio escocés, galés o irlandés.

Rara vez es posible durante un período de 800 años demostrar satisfactoriamente la ocupación continua de una casa. De hecho, el significado de ocupación podría interpretarse de manera diferente en diferentes períodos. En la Edad Media, por ejemplo, un gran noble podría poseer residencias que, debido a su estilo de vida peripatético y la cantidad de su propiedad, rara vez, o nunca, podía visitar. Para los propósitos actuales, por lo tanto, he asumido que se puede considerar que un edificio ha sido ocupado continuamente si nunca ha caído totalmente en ruinas.

Sin embargo, he hecho una excepción a esta regla. Ya sea techado o no, la abolición del episcopado durante la Commonwealth técnicamente elimina todas las casas de los obispos del funcionamiento. Esto significa excluir dos supervivencias muy notables: los grandes salones del siglo XII en Hereford (alrededor de 1179) y el obispo Auckland, Co Durham, que todavía sirven como residencias episcopales.

Este fallo también aclara una importante ambigüedad. Muchos palacios de obispos posteriores a la Restauración han incorporado fragmentos de antiguos y, en la mayoría de los casos, como el Palacio Wolvesey en Winchester, parece distorsionador ver a los dos como la misma casa.

Otras dos residencias de grandes obispos, que de otro modo podrían descontarse, también merecen una mención especial por sus sobresalientes restos tempranos: el castillo de Farnham, Surrey, que tiene un gran salón del siglo XII, y el gran castillo de Durham, con telas sobrevivientes que datan de su época fundación en 1072.

El Dr. y la Sra. Michael Sadgrove, en 2003, el Decano de Durham y su esposa, en el Decanato, que fue hasta la disolución.
el alojamiento del prior, a su vez adaptado de un dormitorio de monjes del siglo XI. Crédito: David Giles / Country Life Picture Library

Además de escapar de la ruina, todos los contendientes deben vivir en la actualidad como casas, no simplemente ocupados por una institución o tienda. Nuevamente, este requisito elimina algunas supervivencias importantes del campo. En orden de edad aproximada, estos son: Merton Hall, Cambridge (alrededor de 1200); el Viejo Decanato, Gloucester (alrededor de 1200); Gray's Court, York (finales del siglo XII); Moyse Hall en Cornhill Street en Bury St Edmunds (alrededor de 1180); la casa de los judíos y la casa normanda en Lincoln (1170-80); 65 y 67 High Street, West Malling (1160-80); 28-30 King Street, King's Lynn (1150-73); 11 St Mary's Hill, Stamford (que incorpora una puerta de aproximadamente 1150); Wensum Lodge en King Street en Norwich (principios del siglo XII); y Nyetimber Barton, Pagham en Sussex (posiblemente con mampostería del siglo XI).

Como una subcategoría especial dentro de este grupo son los edificios que continúan cumpliendo una función judicial medieval heredada. Los más importantes son los cimientos del siglo XI del Castillo de Oxford (fundado en 1071) y el Castillo de Lancaster, ambos con importantes estructuras medievales tempranas prácticamente desconocidas debido a su servicio continuo como cárceles. Se espera que esta situación cambie pronto en el caso anterior, ahora que la prisión ha cerrado.

Del mismo modo, el gran salón de 1190 del Castillo de Oakham sirvió hasta hace muy poco como palacio de justicia. El gran salón de aproximadamente 1150-60 en el castillo de Leicester todavía está en uso como tal.

Ahora estamos llegando a la lista de finalistas, pero antes de comprometernos con ellos es importante aclarar un problema central que se ha pasado por alto. Datar edificios con precisión en el siglo XII es una tarea complicada y a menudo subjetiva. En términos generales, hay poca evidencia documental en la que confiar.

Además, los edificios domésticos tienden a ser pobres en los detalles arquitectónicos decorativos en los que los estudiosos confían convencionalmente como indicadores de euforia. Sin embargo, en los últimos años, la llamada datación dendrocronológica de las maderas ha revolucionado nuestra comprensión de muchos de los primeros edificios. En la sección transversal de cualquier tocón de árbol se ve un patrón de anillos concéntricos.

El señor y la señora Berkeley en el castillo de Berkeley, Gloucestershire, en 2003. Las fechas se conservan en la década de 1150. Crédito: David Giles / Country Life Picture Library

Cada anillo corresponde al crecimiento de un año y un grupo de ellos se puede usar para fechar un árbol con precisión. Debido a que el clima en diferentes años hace que los árboles crezcan en un grado diferente, rápido o lento, los anillos no están espaciados de manera uniforme. Y acumulativamente, las variaciones en el crecimiento crean patrones distintivos.

Dichos patrones pueden compararse con una secuencia maestra de anillos de árbol y ubicarse con precisión dentro de él. Al tomar muestras aburridas de madera de los edificios, por lo tanto, es posible fechar las maderas por los patrones de los anillos dentro de ellas. Las muestras más útiles para este propósito culminan en la corteza, el anillo de árbol más externo en el momento de la tala. Los carpinteros medievales generalmente trabajaban con maderas cuando eran verdes, por lo que se puede suponer que la fecha de tala se aproxima a la fecha de construcción.

Más típicamente, sin embargo, falta la corteza de las muestras y la euforia de tala debe calcularse a partir de la fecha del último anillo sobreviviente. Los descubrimientos efectuados por esta técnica en los últimos años han sido notables: hace solo dos años, por ejemplo, las maderas de una puerta vieja en la Catedral de Rochester resultaron tener una fecha de derribo de 1066. Fyfield Hall, Essex, que fue nominado por varios lectores, se ha fechado por este método a fines del siglo XII, el año de tala promedio de sus maderas calculado alrededor de 1178. Hasta ahora, esta es la estructura doméstica habitada de madera más antigua conocida que existe en Gran Bretaña.

Fyfield Hall, Essex. Crédito: David Giles / Country Life Picture Library

Fyfield elimina un grupo de edificios que datan aproximadamente del último cuarto del siglo XII, como Appleton Manor, Berkshire; Manor Farm, Hambledon, Hampshire; el Salón de los Templarios de los Caballeros, Temple Balsall, Warwickshire; Newbury Farmhouse, Tonge, Kent; Irnham, Lincolnshire; Deloraine Court, Lincoln; y Bury Court, Redmarley D'Abitot, Gloucestershire.

Bury Court, Gloucestershire, con los propietarios Sr. y Sra. William Windsor Clive, fotografiados en Country Life en 2003. Crédito: David Giles / Country Life Picture Library

Pero aceptar a Fyfield como la primera estructura habitada de Gran Bretaña sería ignorar un pequeño campo de estructuras domésticas de piedra de mediados del siglo XII que probablemente sean anteriores. Desafortunadamente, es prácticamente imposible ordenarlos con precisión por fecha. De hecho, una casa, la Casa Roja, el pequeño decano, Gloucestershire, debe descartarse por ser inviable.

De los tres restantes, sugeriría tentativamente que Horton Court, Gloucestershire y Hemingford Gray, Cambridgeshire, datan respectivamente de los años 1160 y 1150.

Si esto es correcto, entonces la casa ocupada continuamente más antigua en Gran Bretaña es Saltford Manor House, Somerset, con una tela plausiblemente informable por motivos estilísticos, y por ciertos puntos de similitud con la Catedral de Hereford (completada en 1148), antes de 1150.


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