Principal arquitecturaPalacios en el mar: la historia del padre de los muelles del paseo marítimo

Palacios en el mar: la historia del padre de los muelles del paseo marítimo

EHAR3A Brighton Pier, Brighton, Sussex, Inglaterra.

Eugenius Birch, padre del paseo marítimo, nació hace 200 años. Kathryn Ferry considera la vida y el legado notable de esta destacada figura.

Cada año, el World Monuments Fund coloca 25 sitios patrimoniales de todo el mundo en una lista de vigilancia. El objetivo es centrar la atención en la importancia cultural única de estos lugares, así como resaltar su vulnerabilidad. En 2018, Gran Bretaña está representada en la lista por los tres muelles de placer en Blackpool, `` el mejor conjunto de muelles costeros ''.

El momento no podría ser mejor, porque este año también marca el bicentenario de Eugenius Birch, diseñador del primer muelle de Blackpool y el ingeniero de muelles más prolífico de su generación, quien nació el 20 de junio de 1818.
Para los entusiastas, Birch es el padre del muelle de hierro del paseo marítimo, un hombre cuyo talento para la innovación ayudó a transformar la experiencia victoriana de visitar la costa y cuyo legado se puede ver en las extremidades de hierro que aún atacan nuestra costa. Su trabajo más conocido es probablemente el West Pier de Brighton, que, a pesar de su triste desaparición, mantiene un estado casi icónico. El recientemente reconstruido Hastings Pier fue originalmente suyo también.

Durante las décadas de 1860 y 1870, se construyeron un promedio de dos muelles alrededor de la costa del Reino Unido cada año, una gran proporción de estos por Birch. En 1866, la Gaceta de Brighton declaró: "Es considerado como el primer ingeniero en Inglaterra para trabajos marítimos de esta descripción, y ... no tiene menos de 18 muelles terminados o en progreso alrededor de la costa" Su cuenta final fue incluir Deal, Blackpool North, Eastbourne, Birnbeck en Weston-super-Mare, Aberystwyth, Lytham, Scarborough North, New Brighton, Bournemouth, Hornsea y Plymouth. También hizo propuestas para muelles en Llandudno, Bray en Irlanda, Paignton, Hove, Torquay y West Worthing.

Restos sombríos de Brighton Pier desde el aire.

Sin embargo, antes de todo esto llegó Margate Jetty. En 1852, Eugenio estaba en sociedad con su hermano mayor, John Brannis Birch. Juntos, presentaron planes para una nueva etapa de aterrizaje en Margate, que será de hierro. De las 15 propuestas presentadas, la suya fue elegida por unanimidad como ganadora.

Hasta ese momento, los pilares habían sido construidos de madera. Históricamente, su función principal era el aterrizaje y el embarque de mercancías y pasajeros. Sin embargo, en julio de 1814, se abrió un muelle en Ryde, en la Isla de Wight, que fue diseñado con el propósito adicional de proporcionar a los turistas un lugar donde caminar. Se introdujo una nueva generación de muelles de paseo marítimo, que incluiría un pequeño número que utilizó tecnología de suspensión para transportar la cubierta, especialmente el Bright Pier Chain de 1823.

Birch estaba familiarizado con esta estructura, después de haber asistido a la escuela en Brighton, pero su inspiración para Margate Jetty vino de otra parte. Los grupos de columnas de hierro que sostendrían su muelle se colocarían en el lecho marino utilizando la técnica de pila de tornillo patentada en 1833 por el irlandés Alexander Mitchell. Empleado por Mitchell para construir faros en alta mar, este método había demostrado su eficacia en el medio marino. Los hermanos Birch hicieron un uso innovador de las pilas de tornillo de hierro en la construcción del puente Kelham en el río Trent en 1850 y también estaban buscando nuevas aplicaciones para la tecnología.

El muelle de Birch en Eastbourne abrió en 1870 y ha estado atrayendo visitantes desde entonces. Colección privada; Foto © Christie's Images; en derechos de autor.

En 1853, se les otorgó una patente para una invención para mejorar la colocación de tuberías de drenaje subterráneas, por medio de una máquina de túnel de tornillo. Este conocimiento luego informó sus diseños para Margate Jetty. El resultado fue una estructura de 1, 240 pies de largo con un área de paseo de 30, 000 pies superficiales. Desafortunadamente, como señaló The Builder después de su apertura en 1855: "Cualquiera que sea su suficiencia mecánica, la fealdad del nuevo muelle es incuestionable".

Debido a su naturaleza experimental, Margate Jetty carecía de la delicadeza de los diseños posteriores de Birch. Aunque estructuralmente innovador, todavía parecía un puente ferroviario.

Cuando su segundo muelle se abrió en Blackpool en mayo de 1863, Eugenius había desarrollado sus ideas en un vocabulario de muelle más distintivo. No solo logró mejorar la playa, lo que provocó que The Builder declarara que Blackpool Pier 'es una estructura elegante y posee una gran ligereza de apariencia', sino que también hizo una nueva provisión para las necesidades de los paseantes, aumentando así los retornos para los accionistas en el empresa del muelle.

Mientras paseaban por encima de las olas, los turistas podían detenerse en uno de los 10 quioscos para comprar un libro o alguna confitería; aquellos que deseen quedarse podrían hacer uso de los asientos integrados que corren continuamente a lo largo de la viga principal del muelle.

Una presentación temprana de Brighton West Pier antes de Birch había agregado los quioscos y refugios de viento que lo diferenciaban de los muelles anteriores.

En el año de apertura, 275, 000 personas pagaron la entrada al muelle de Blackpool North. En 1864, esa cifra aumentó a 400, 000, subiendo nuevamente en 1865 a 465, 000, permitiendo a los accionistas disfrutar de un dividendo del 12% en su inversión.

Con tal popularidad evidente y potencial de ganancias, los muelles se convirtieron en el accesorio imprescindible de todos los aspirantes a balnearios y los servicios de Birch tenían una gran demanda. Aunque la asociación comercial con su hermano había llegado a su fin cuando John fue admitido en un manicomio en 1860, Eugenius parece haber estado entre esa raza de ingenieros y arquitectos victorianos para quienes las posibilidades tecnológicas de su época actuaron como un estímulo para envidiar productividad.

La competencia entre los resorts fue tan feroz que Birch pudo hacer innovaciones significativas. Cuando sus sugerencias para reemplazar el Muelle de la Cadena de Brighton fueron rechazadas, trabajó con una nueva compañía para diseñar un rival moderno conocido como West Pier. En la cabecera del muelle, más lejos de la orilla, amplió la cubierta para crear un gran espacio abierto, en las cuatro esquinas de las cuales se encontraban 'casas' octogonales diseñadas como salas de descanso y refrigerio separadas para damas y caballeros.

Aún más novedosos fueron los parabrisas, diseñados con asientos consecutivos separados por vidrio plano para mantener el viento alejado sin oscurecer las vistas desde el muelle. Esto ayudó a atraer gente fuera de la temporada de verano, una bendición instantánea dado que la apertura del muelle se retrasó hasta octubre de 1866.

Blackpool North, inaugurado en 1863, es el primer muelle sobreviviente de Birch.

En un artículo justamente orgulloso, Brighton Guardian lo describió como un lugar de escape maravilloso: 'Los londinenses saben lo que es entrar a uno de los parques. Las calles están cerradas, el rugido y los gritos se escuchan débilmente ... Se siente la misma sensación cuando se llega al cuerpo del New Pier. Hay un tintineo de las tejas y los gritos de los barqueros, y el murmullo de la conversación desde la playa de abajo; y hay el ruido de la ciudad y el tráfico de carruajes detrás, pero cada paso amortigua el sonido y le da al visitante la impresión de que está más bien en la cubierta de un barco de pasajeros grande y elegantemente equipado que en una construcción de "costa larga". En esta función, creemos que el New West Pier es inaccesible ''.

Seis años más tarde, sin embargo, la preeminencia del West Pier fue desafiada por otro muelle diseñado por Birch en Hastings. Aquí, la gran cabeza del muelle se fortaleció para permitir la construcción de un pabellón de hierro y vidrio, capaz de albergar a 2.000 personas, que Earl Granville señaló, en su discurso de apertura el 5 de agosto de 1872, ya había sido bautizado como el 'Palacio en el mar'.

Fue para establecer un precedente importante tanto para los muelles como lugares de entretenimiento como para el estilo oriental de su arquitectura. En las cuatro esquinas había cúpulas en miniatura que sugerían el Pabellón Real de Brighton y alrededor del exterior había una terraza protegida inspirada en la Alhambra en España. Este era el lugar perfecto para una fantasía tan exótica, que permitía a los asistentes al concierto la sensación de cruzar el mar hacia otro mundo. Su éxito significó que fue ampliamente copiado en otros resorts.

Ya en enero de 1873, se convocó una reunión extraordinaria de Eastbourne Pier Company para discutir propuestas para agregar un pabellón diseñado por Birch a su muelle. Como el muelle en sí solo se había completado según sus especificaciones el año anterior, había poco apetito por gastos adicionales, pero la sensación de que el esfuerzo ya estaba desactualizado es evidente.

En Blackpool, la construcción del Muelle Central, así como nuevos lugares como Winter Gardens y Theatre Royal, dieron un impulso convincente para mejorar el North Pier original de Birch para conservar la costumbre de los visitantes acomodados. Los planes para alargar y ensanchar el muelle se anunciaron en 1874 y, con dos alas nuevas al final del mar, Birch diseñó un quiosco de música y un pabellón de estilo indio basado en el Templo hindú de Binderabund (ahora Vrindavan). Con un costo de £ 40, 000, estas mejoras se abrieron con gran éxito en 1877.
Junto con los dos acuarios que construyó en Brighton y Scarborough, estos pabellones de muelle demuestran que Birch era un diseñador talentoso y un ingeniero experto. De hecho, había una gran variedad en sus edificios de muelle que incluían estructuras bizantinas en New Brighton Pier y casas de peaje góticas en Bournemouth.

Según su obituario: "A una edad muy temprana, mostró un considerable talento mecánico y artístico, y rara vez se lo veía sin un lápiz en la mano". Los dibujos supervivientes confirman la belleza de su estilo de dibujo, pero, lamentablemente, son pocos.

Birch diseñó Eastbourne como un simple muelle de paseo. Al igual que con otros muelles, se han agregado estructuras de entretenimiento a lo largo de los años y, hoy en día, goza de un listado de Grado II *.

Aún más lamentable es el hecho de que no se conoce un retrato de Birch, una circunstancia sorprendente dada su fama y la difusión de la fotografía y los medios impresos durante su vida. Aunque esto ha ayudado a convertirlo en una figura notoriamente esquiva, Martyn Webster, miembro de la National Piers Society, ha hecho recientemente nuevos descubrimientos genealógicos importantes que profundizan nuestra comprensión del hombre Eugenio.

En 1842, se casó con Margaret Gent, la hija de un fabricante de seda de Congleton en Cheshire, que también era su cuñada por matrimonio. La pareja permaneció sin hijos, pero, en 1879, Birch se convirtió en padre cuando su amante, Marian Morris, sobrina de su esposa, dio a luz a Eugene, el primero de sus dos hijos. El segundo, llamado Ethel, nació en 1881 cuando Eugenio tenía 63 años.

A pesar de sus años de avance, Birch mantuvo una práctica profesional activa. A principios de la década de 1880, estaba construyendo un muelle en Plymouth, diseñando una gran extensión de Brighton Chain Pier para la construcción de un complejo de teatros, proyectando un muelle en West Worthing y una conexión ferroviaria desde Chelmsford hasta Southend Pier.

Todo esto se vio limitado por un accidente que dañó su tobillo hasta tal punto que más tarde se vio obligado a amputarle la pierna hasta el muslo. Aunque la operación pareció ser exitosa al principio, las complicaciones llevaron a la muerte de Birch el 8 de enero de 1884.

Dejó un impresionante cuerpo de trabajo y no es demasiado fuerte decir que los muelles diseñados y fabricados por Birch tuvieron un gran impacto, transformando vastos tramos de nuestra costa en centros turísticos costeros en toda regla. Joseph Phillips, quien trabajó para él como contratista para Ilfracombe Pier and Harbour, dijo en 1873 que "Birch era un caballero que podía ordenar, si podían, la admiración de los mismos peces de las profundidades".

Dado que las encuestas recientes muestran que un paseo por el muelle sigue siendo la actividad más popular entre los visitantes de la costa británica, parece que todos tenemos algo que agradecerle.

Agradecimientos: Martyn Webster, Anya Chapman, Tim Phillips, Fred Gray, Martin Easdown y Carl Carrington


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