Principal arquitecturaLos baños romanos de Bath: una historia de dos arquitectos, una competencia acalorada y una restauración fascinante

Los baños romanos de Bath: una historia de dos arquitectos, una competencia acalorada y una restauración fascinante

Crédito: Paul Highnam / Country Life
  • Historia sobresaliente

A fines del siglo XIX, los baños termales del mismo nombre de esta ciudad fueron reformados en su forma moderna. Clive Aslet describe esta fascinante transformación. Fotografías de Paul Highnam.

En 1871, el arquitecto de la ciudad de Bath, el mayor Charles Edward Davis, estaba preocupado por una fuga del baño del rey. Al lado de la sala de bombas, este era el mayor de los cuatro baños públicos de la ciudad y los visitantes se habían sumergido en sus aguas calientes y malolientes desde principios de la Edad Media. Con huecos semicirculares en los que podían descansar y pasados ​​por alto por una estatua del mítico fundador de Bath, el rey Bladud, formaba parte de un conjunto arquitectónico magníficamente ecléctico; un dibujo de 1675 muestra un pabellón de fantasía en el centro y un balcón con tirantes en el que los espectadores pueden inclinarse para examinar a los hombres y mujeres que se encuentran debajo; el baño se mezcló y se desnudó.

El baño victoriano fue más recatado, pero fallido. Aunque continuó publicitando las propiedades curativas de sus aguas, buenas para el reumatismo, la gota, la parálisis y la debilidad general, el apogeo georgiano había terminado hace mucho tiempo. Los balnearios habían capturado el mercado de verano y la temporada de invierno de Bath fue eclipsada por la de los recién llegados, como Harrogate. El escape de agua del Baño del Rey, bajando su nivel, simbolizaba un descenso más amplio.

Para investigar la fuga, Davis usó bombas potentes para eliminar una mezcla de lodo, tejas romanas y materiales de construcción antiguos a una profundidad de 20 pies. Esto reveló el fondo de un baño romano, forrado con plomo. El trabajo tuvo que detenerse cuando el propietario del duque de Kingston's Bath del siglo XVIII se opuso a la pérdida de agua, pero Davis volvió a la tarea más tarde en la década, cuando la Corporación Bath obtuvo los derechos sobre el agua.

Se empleó un constructor para hacer un túnel a lo largo de un antiguo desagüe, 6 pies bajo tierra. Parcialmente colapsado, el desagüe tenía poco más de un metro de altura; no había luz y el vapor de las aguas termales se hizo cada vez más intenso a medida que los túneles avanzaban por él. Finalmente, descubrieron que progresaban en paralelo a una gran muralla romana.

Davis drenó el Baño del Rey, cavó hasta el fondo y descubrió que estaba directamente encima de la fuente de las aguas termales, y que aún brotaba en el embalse revestido de plomo en el que los romanos habían arrojado ofrendas preciosas a la diosa Sulis Minerva.

Según los estándares modernos, los métodos de Davis eran de alto nivel. No tuvo reparo en destruir gran parte del Baño del Rey, que ahora representa una fase interesante del desarrollo del sitio. También es bueno que no supiera de las muchas monedas y descubra que se encuentran entre el limo y los escombros en el fondo del depósito; fueron dejados tranquilos hasta la excavación sistemática por Barry Cunliffe en 1979-80.

Sin embargo, la ciudad que conocemos hoy debe la recuperación de su hito más famoso a Davis. Aunque personalmente no tuvo éxito en su intento de dar forma a la apariencia, allanó el camino para un arquitecto más distinguido, John McKean Brydon. Bath no está tan estrechamente relacionado con Brydon como con John Wood (Elder and Younger), Thomas Baldwin o incluso el restaurador de la Abadía, Sir George Gilbert Scott, sin embargo, hizo todo lo que pudo para moldear el corazón de la ciudad.

Los baños no fueron lo único que atrajo a los romanos a Aquae Sulis: fue el punto en el que el Camino Fosse cruzó el Avon y construyeron un fuerte aquí. Pero era diferente a todos los otros asentamientos. Las sagradas aguas humeantes que se vertían, naranjas con su carga de minerales, de una fisura en la roca provenían de las únicas aguas termales en Gran Bretaña. Qué bienvenidos debieron haber sido para hombres y mujeres acostumbrados a climas más cálidos.

A fines del siglo I d. C., se había construido la primera fase de un gran complejo de baños, cuya parte principal era una piscina, lo suficientemente grande como para nadar. Primero se cubrió con un techo inclinado y luego con una bóveda prodigiosa . Al lado de los baños había un templo a Sulis Minerva, la deidad nativa Sulis había sido fusionada con la propia Minerva de los romanos.

El podio del templo había sido identificado por el empleado de obras arqueológicamente de Scott James Irvine, cuando una antigua posada que se encontraba en Stall Street fue demolida a fines de la década de 1860. De lo contrario, los baños y el templo, que yacían muy por debajo del nivel de las calles del siglo XIX, habían desaparecido.

Uno puede preguntarse cómo pudo haber ocurrido un eclipse tan total de estos grandes edificios. La respuesta radica en parte en dos eventos destructivos. La batalla de Dyrham se libró a unas pocas millas de distancia en 577: los romero-británicos supervivientes que habían retenido Bath fueron conducidos hacia el oeste y los sajones occidentales lo tomaron.

En 1088, Bath sufrió nuevamente cuando fue quemado por el obispo Geoffrey de Coutances en una rebelión contra el rey William Rufus. Cuando el anticuario John Leland visitó Bath después de la disolución, descubrió que las estatuas y los monumentos funerarios se encontraban entre los "antigüedades notables de los buzos" que los constructores medievales habían usado como piedras para la muralla de la ciudad. Los magníficos edificios de los que habían venido estas esculturas tuvieron que esperar otros cuatro siglos antes de que Davis excavara el desagüe.

Davis no era un hombre fácil. Nacido en 1827, era hijo de un arquitecto, Edward Davis, que se había entrenado con Soane. Habiéndose casado en 1858, comenzó a hacerse un nombre, ganando un concurso para un cementerio, lo que lo llevó a su nombramiento como arquitecto y topógrafo de la ciudad en 1863, año en que diseñó un escritorio que sería el regalo de bodas de Bath para la princesa. de Gales.

Sin embargo, las relaciones con sus empleadores a menudo eran tensas. Se opusieron a sus vacaciones y ausencias de un mes con la milicia de Worcestershire (de la que derivaba el rango que usaba invariablemente). Comerciantes y vecinos en la calle Pulteney, donde vivía, fueron mordidos regularmente por los sabuesos escoceses que crió. En Expuesto, un recuento reciente de las actividades de Davis en Bath, Doc Watson describe cómo Davis envió a un perro ofensor fuera del condado, en lugar de someterse a una orden judicial para que lo anularan.

En cuanto a la excavación, su celo fue acompañado por una falta de delicadeza casi cómica en sus tratos con el ayuntamiento.

Se dieron pistas sobre las glorias que yacían bajo las calles de Bath durante el siglo XVIII. En 1727, el trabajo en una nueva alcantarilla había desenterrado la cabeza dorada de Minerva que alguna vez fue parte de la estatua del templo.

Veintiocho años después, parte de los viejos edificios monásticos conocidos como la Casa del Abad fueron derribados, para dar paso al Duque de Kingston's Bath; Mientras los trabajadores cavaban el pie, atravesaron un cementerio sajón y llegaron a un pequeño baño en el extremo oriental del complejo de baños romanos.

Este baño, que se encontraba en ángulo recto con la piscina principal, fue grabado por el político y médico irlandés Charles Lucas, quien había utilizado una ausencia del país después de una controvertida elección en Dublín para recorrer los balnearios del continente; su observación de lo que se conoció como el baño de Lucas apareció en su Ensayo sobre las aguas (1756). El artista William Hoare dibujó una perspectiva que ahora se encuentra en el Museo Británico.

Las obras de 1790, en la sala de bombas de Thomas Baldwin, sacaron a la luz una capital corintia y unos 70 fragmentos más, bellamente publicados por Samuel Lysons en Reliquae Britannico Romanae (1813).

Sin embargo, las excavaciones anteriores no pudieron llevarse más lejos debido al flujo de la primavera. "La inundación de agua caliente", escribió Davis para la Sociedad Arqueológica de Bristol y Gloucestershire (Transacciones, 1883-1884), "no tenía drenaje para llevarla".

Al reabrir el desagüe romano, Davis permitió que se descubriera el gran salón en el centro de los Baños. Midiendo 111 pies por 68 pies 6 pulgadas, podría describirlo como "completamente abierto". Se encontraron y conservaron partes de la bóveda original, hecha de cajas de ladrillo huecas, cubiertas de concreto y azulejos pesados.

Después de una descripción cuidadosa de estos y otros hallazgos, Davis concluye que los "romanos dejaron en Bath un Palacio de Salud y Lujo sin igual, excepto en Italia".

Entonces surgió la cuestión de cómo incorporar las ruinas en el tejido de la ciudad. Tenían que ser celebrados y exhibidos, de una manera que daría a Harrogate del siglo XIX un ojo morado. El baño principal, abierto al cielo, había sido techado alguna vez; volvería a techarse y se crearía una extensión de la sala de bombas georgiana para conciertos, después de la demolición de casas cerca de la abadía.

Davis tuvo que elaborar las especificaciones para una competencia, pero la solicitud lo enfureció. Aunque le ofrecieron una tarifa, que inicialmente rechazó, sintió que estaba muy por debajo de la dignidad de un arquitecto de la ciudad, particularmente uno que esperaba diseñar el edificio él mismo. Tal como estaban las cosas, su posición le impedía tanto entrar. El concurso se lanzó en abril de 1893, después de lo cual 14 arquitectos pagaron las £ 2 necesarias para participar.

A finales de año, el arquitecto Alfred Waterhouse bajó de Londres para juzgar las entradas anónimas, cada una identificada por una letra del alfabeto. Encontró a favor de K, con O como subcampeón. Sin embargo, como podría suceder en las competiciones, el comité del consejo anuló el resultado: el ganador ahora era O. Pero quién fue el arquitecto ">

El sobre con el nombre del ganador se abrió en una reunión pública repleta del concilio completo. Tan cerca como Bath llega al pandemonio se produjo cuando se descubrió que estaba vacío.

Eventualmente surgió una explicación ridícula: Davis había colaborado con un practicante de la Isla de Wight llamado Robert Broughton. Conocido como dibujante y perspectivas, Broughton necesitaba dinero para su creciente familia. La escala y el pago de la tarifa casi causaron que los colaboradores se cayeran, pero lograron completar su entrada y se encontraron, tarde por la noche, en la víspera de la fecha límite, en una oficina prestada por el jefe de estación en la estación de Waterloo. No pudieron quedarse y, cuando se separaron, Davis colocó su tarjeta de presentación en el sobre fatal. Sin embargo, la tarjeta, como se dio cuenta después, cayó al suelo. Lo vio allí; asumió que había sacado dos.

El esfuerzo de Davis fue despedido y K reinstalado. Se descubrió que K era Brydon, un amigo del artista francés James Tissot, para quien construyó un estudio y un castillo. Más tarde creó los Nuevos Edificios del Gobierno en el cruce de Whitehall y Parliament Square. Como describió The Architectural Review sobre su muerte en 1901, ya había diseñado una extensión sur del ayuntamiento de Baldwin como la primera fase de los edificios municipales.

Los puristas georgianos pueden lamentar que el delicado ayuntamiento haya sido dominado por estas adiciones, pero las necesidades de Bath habían crecido desde el siglo XVIII. Además del ayuntamiento y el tribunal de sesiones proporcionado por Baldwin, necesitaba una cámara del consejo, más oficinas, un tribunal de policía y una sala de monumentos (al sur), así como una galería de arte y una biblioteca (al norte).

Brydon conservó lo que pudo. Aunque le dio al ayuntamiento, ahora la pieza central de la composición, una cúpula, por lo demás sometió sus instintos neobarrocos; Las torres que coronan sus alas fueron alabadas por su discreción por The Architectural Review. La elevación curva del ala sur, con su friso escultórico de George Lawson, es particularmente exitosa.

Al final, no había suficiente dinero para que Brydon saltara al baño romano. Permanece abierto. Sin embargo, creó una columnata, coronada en tres lados con un conjunto de estatuas de Lawson, que representa a Césares y generales; el cuarto lado se eleva más alto, con una pared de ventanas Diocletianas del tipo visto en los baños de Roma. Detrás de este muro había una sala de conciertos o un paseo romano, cuyo pasillo estaba dedicado a un museo. Esto será familiar para los visitantes de los Baños, ahora más imaginativamente exhibidos e intensamente visitados de lo que podría haberse imaginado en la década de 1890, como el hall de recepción donde se encuentra la taquilla.

El pobre Davis había sido humillado. Algunos dicen que se vengó construyendo el Empire Hotel, al lado del edificio municipal de Brydon y que Pevsner describió como una "monstruosidad y una increíble pieza de arquitectura pomposa". En el espíritu de su arquitecto, el edificio se mantiene a través de la confianza en sí mismo. Es este, en lugar de cualquier edificio georgiano, el que forma el primer edificio importante visto por los visitantes de Bath cuando entran a la ciudad desde la estación de tren.


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