Principal interioresLa historia secreta del hito, desde la Gran Bretaña romana hasta la revolución industrial y más allá

La historia secreta del hito, desde la Gran Bretaña romana hasta la revolución industrial y más allá

Crédito: Getty / Alamy / Shutterstock
  • Historia sobresaliente

Los hitos que ayudan a los viajeros a encontrar su camino a través de Gran Bretaña han sido una característica de las carreteras y caminos de la nación durante 2.000 años. Matthew Dennison rastrea su historia.

"En muchas partes donde las formas son dudosas", señaló Mathew Simons sobre la campiña inglesa en sus Instrucciones para los remolcadores ingleses de 1635, se encontró el equivalente de las señales. Sin embargo, no en todas partes, y no fue sino hasta 1698, durante el reinado de Guillermo III, que las parroquias de todo el país estaban obligadas por ley a colocar postes guía en los cruces.

Algunas de esas guías permanecen hoy: pilares cortos de piedra que indican distancias en millas a las ciudades y pueblos más cercanos. Entre las características más pintorescas de las carreteras británicas, se conocen como hitos, un término acuñado por primera vez en 1746.

Los hitos posteriores incluyen aquellos que estaban hechos de metal o construidos de piedra con placas de metal y el término en sí ha entrado en lengua vernácula. Ha llegado a indicar un evento clave en el viaje de la vida, los 'hitos' personales.

La proliferación de la señalización vial es una de las características menos destacadas del siglo XVIII. A lo largo del período georgiano, el transporte por carretera aumentó como resultado del crecimiento a nivel nacional en las industrias manufactureras y el floreciente comercio exterior. Con ello surgió la necesidad de mover rápidamente los productos terminados y las materias primas.

Charles I había encabezado un servicio postal en el mismo año en que se publicó Simons's Directions : su expansión en el siglo y medio siguiente estuvo detrás de la introducción del primer entrenador de correo, en 1784. Sin embargo, como cualquiera que haya visto imágenes contemporáneas como sabrá The Mail Coach de James Pollard en una tormenta de truenos en Newmarket Heath, la calidad de la carretera continuó siendo atroz.

Richard Gilson Reeve (1803-1889) se enfrenta al entrenador de correo de Pollard en una tormenta de truenos en Newmarket Heath . Aguafuerte y aguatinta coloreadas a mano. Pic: Centro de Arte Británico de Yale, Colección Paul Mellon

Los sucesivos gobiernos del siglo XVIII desdeñaron proporcionar fondos públicos para cualquier cosa que se aproximara a una actualización, pero insistieron en que los fideicomisos locales brinden hitos en cada autopista de peaje y, desde 1773, postes guía (que, siendo más altos, eran más fácilmente visibles para los conductores de autocares y carruajes) sus pasajeros)

Hoy, mientras que los postes de guía de madera han perecido, los hitos aún sobreviven desde Somerset hasta Finchley, desde Lampeter hasta Machynlleth, aproximadamente 9, 000 de ellos de las 20, 000 millas de caminos que alguna vez fueron marcados de esta manera, según el grupo conservacionista Milestone Society.

La historia del hito, sin embargo, es anterior a la legislación del siglo XVII. Fueron los romanos quienes introdujeron los marcadores de distancia en los primeros caminos ingleses, colocados originalmente cada mil pasos dobles. Los hitos de este tipo permitieron una vez a los británicos romanos marcar las 22 millas de su viaje hacia el norte desde Cataractoni (Catterick en North Yorkshire) hasta Vinovia (Binchester en Co Durham).

Un hito romano de más de 2000 años, ubicado cerca del sitio romano de Vindolanda en Northumberland. Pic: Alamy

La información de viaje puede no haber sido el único propósito, tal vez ni siquiera el propósito principal, de tales marcadores. Un hito romano descubierto cerca de Leicester enumera los títulos del emperador Adriano más prominentemente que la noticia de bienvenida de que solo quedan dos millas para el destino del viajero, luego llamado Ratis.

Los hitos romanos evidentemente se duplicaron como medio de diseminar mensajes políticos clave, especialmente la lealtad política (especialmente después de un cambio de régimen) del gobernador, la comunidad urbana o la unidad militar responsable de su erección. Los hitos romano-británicos de este tipo conmemoran a los emperadores desde Carausio, 'Emperador del Norte', hasta Constantino el Grande.

De los más de 100 hitos romanos que aún permanecen en el Reino Unido, la mayoría sobrevive en lugares rurales remotos. Ninguno erigido después del reinado del emperador Florianus del siglo III incluye distancias al destino del viajero.

El apogeo del hito resultó breve. Los cambios en los modos de transporte y su velocidad explican su fortuna en declive desde mediados del siglo XIX. A menudo de baja altura y marcados con letras a pequeña escala, los hitos eran ideales para aquellos que viajan a pie o lentamente. La popularidad del ferrocarril y, más tarde, la invención del transporte por carretera motorizado efectivamente llamaron al tiempo en estos marcadores históricos.

Un hito en Richmond, Surrey

Los ferrocarriles dieron un golpe al cuerpo a una antigua red de carreteras que se había caracterizado por peajes y peajes y administrada por fideicomisos de peaje. El transporte ferroviario contribuyó en gran medida a la quiebra de varios de estos fideicomisos. Con su desaparición, y la transferencia a los consejos de condado de la responsabilidad de mantener las carreteras en la Ley de Gobierno Local de 1888, desapareció su requisito legal de erigir hitos.

Más tarde, la ubicuidad de los automóviles inspiró la construcción de nuevas carreteras y la ampliación de las carreteras existentes. Los hitos se dejaron atrás, en caminos reemplazados por rutas más nuevas, más anchas y más rápidas, o bien se eliminaron del camino de las "mejoras" de la carretera.

Hoy, de los nueve hitos que alguna vez se registraron en la carretera de peaje de Farnham a Guildford en Surrey, solo queda uno. Otras tres carreteras de peaje convergieron en Farnham del siglo XVIII, desde Odiham, Bagshot y Alton. Estos, también, conservan un solo hito cada uno, en las afueras de Farnham.

Sin embargo, la disminución no es necesariamente una caída. Para el viajero con ojos de águila, a pie, a caballo, en bicicleta o incluso en un automóvil, los hitos siguen siendo un recuerdo de los viajeros que pasaron por caminos y caminos británicos.


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